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氣味記憶新研究 或助解腦退化患者記憶衰退之謎

2018/7/25 — 15:12

資料圖片,圖片來源:《哈利波特》劇照

資料圖片,圖片來源:《哈利波特》劇照

每當經過麻辣火鍋店,不難會聯想到湯底的氣味,然後開始流口水。但究竟氣味怎樣儲存到記憶之中?

氣味在日常生活中提供不少資訊,能幫助我們尋找食物,或是避開有害物質。雖然每日都有機會用到氣味,但科學家對於實際運作方法卻不太清楚。多倫多大學神經生物學研究人員或辨識到我們記得味道的機制,讓我們對氣味記憶再多一點了解,研究已刊於《自然 - 通訊》。

此前曾有研究發現,人腦前嗅核 (anterior olfactory nucleus) 不僅與氣味相關,還與時地人事等「時間」及「空間」記憶有關,由此綜合成不同記憶片段。

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為了解前嗅核結構和實際功能,多倫多大學研究團隊利用跟人類神經系統相近的小鼠作測試。研究人員先記錄和比較小鼠在面對新氣味和熟悉氣味時的行為,期後發現,比起熟悉、或者已嗅過的氣味,小鼠會花更多時間嗅清楚新氣味。而當小鼠忘記了曾嗅過的氣味時,牠們就會如同面對新氣味般,會花更多時間聞清楚。

研究人員亦首次發現前嗅核跟負責記憶的海馬體之間會以神經迴道 (neural pathway) 聯繫,而斷開這個神經迴道,就可模仿到早期腦退化症 (Alzheimer’s disease) 病人失去嗅覺記憶的病徵。也就是說,當研究人員讓小鼠嗅聞兩枝沾上新舊氣味的棉花棒時,神經迴道受損的小鼠會花差不多時間查探兩種氣味。相反,神經迴道維持正常的小鼠則會偏好新氣味。

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前嗅核結構,以及神經迴道的新發現除令科學家得知腦退化患者失去嗅覺記憶是跟「時間」及「空間」記憶出現問題有關,由此可助找出相關症狀成因,並以此作實驗模型,測試幫助測試不同藥物。更重要是,未來或可利用腦部成象檢測人腦中,前嗅核 — 海馬體迴道是否出現問題,盡早作出診斷。

來源︰
MedicalXpress, Scientists uncover new connection between smell and memory, 23 July 2018

報告:
Aqrabawi, A.J. & Kim, J.C. (2018). Hippocampal projections to the anterior olfactory nucleus differentially convey spatiotemporal information during episodic odour memory. Nature Communications, 9. DOI: 10.1038/s41467-018-05131-6

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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