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沉睡的「古巨人」

2015/9/15 — 12:00

Mollivirus sibericum / 報告圖片

Mollivirus sibericum / 報告圖片

沉睡至少 3 萬年的新發現的「古巨人病毒」最近被法國科學家重新喚醒。

這種名為 Mollivirus sibericum 的「古巨人病毒」被埋藏在的西伯利亞約 30 米下永久凍土 (Permafrost) 至少有三萬年,是至今第四種被發現的「古巨人病毒」,此前被發現的有擬菌病毒 (Mimiviruses) 、潘多拉病毒 (Pandoraviruses) 和在 2014 年被發現、至今最大的病毒闊口罐病毒 (Pithovirus sibericum) 。

Mollivirus sibericum 長達 0.6-1.5 微米,比起其他病毒甚至部份細菌還要大,可自身製造 523 種蛋白質,並跟虹彩病毒 (Iridoviridae) 以及馬賽病毒 (Marseilleviridae) 的基因比較相似。和一般病毒不同,這些巨型病毒體積之大均可利用透過光學顯微鏡觀察。

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不只是其大小驚人,最可怕的是其復元力。當科學家嘗試以棘變形蟲 (Acanthamoeba) 這種單細胞生物作餌引時, Mollivirus sibericum 竟然還可以和早前發現的闊口罐病毒一樣,在多年冰封後仍可以感染並殺死棘變形蟲。話雖如此,科學家認為和所有病毒一樣, Mollivirus sibericum 只能感染特定的宿主。這種變形蟲殺手對人類和動物根本沒有影響。

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雖說 Mollivirus sibericum 對人體無害,但科學家警告地表下仍有未知的古老病毒或者生物在極端環境下潛藏,靜待「蘇醒」之時。而西伯利亞冰層自 1970 年起慢慢融化,以及在全球暖化以及人類的活動影響下,為現代生物圈帶來危機不容忽視。一旦這類永久凍土層融化,儲存在內的碳和甲烷亦會隨之流出將會加劇氣候變化。

甲烷是溫室氣體,為地球吸收太陽熱能的能力比二氧化碳強二十倍。永久凍土大規模解凍釋出的甲烷,將會推動全球暖化的惡性循環,是氣候學家最擔心的全球暖化臨界點之一。 — 《神秘地洞:可能是環保警號

除了甲烷,凍土層亦儲存了約 1.7 兆億公噸碳,是現時大氣層二氧化碳含量的兩倍。據估計,在 2100年前,將會有 1200 億公噸碳因此而流出,足夠令全球平均氣溫上升 0.3℃ 。 — 《神秘地洞出現只是先兆

報告:
Legendre, M., Lartigue, A., Bertaux, L., Jeudy, S., Bartoli, J., Lescot, M., ... & Claverie, J. M. (2015). In-depth study of Mollivirus sibericum, a new 30,000-y-old giant virus infecting Acanthamoeba. Proceedings of the National Academy of Sciences, 201510795. DOI: 10.1073/pnas.1510795112

原文:

CNN, Ancient squirrel's nest leads to discovery of giant virus , 11 September 2015

文/eh, ac

 

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