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海豚哺養幼體習性或助解更年期秘密

2018/7/19 — 11:47

寬吻海豚,圖片來源:LERAKO片段截圖

寬吻海豚,圖片來源:LERAKO片段截圖

現存已知只有人類、殺人鯨、短肢領航鯨和偽殺人鯨有更年期,但科學家一直不了解當中成因。最新刊於《英國皇家學會報告 B》的研究就嘗試從無更年期的寬吻海豚 (Tursiops aduncus) 中找出答案。

比起其他哺乳類動物,寬吻海豚會花更多時間照顧幼年海豚,甚至長達 8 年。再加上牠們與其他會有更年期的鯨類動物相近,所以相當適合於研究更年期的演化起源。喬治城大學研究生 Caitlin Karnisk 分析了 34 年的寬吻海豚數據,當中包括了居於西澳洲蒙基米亞 (Monkey Mia) 的 229 隻雌性海豚,及 526 隻牠們生下的小海豚。她發現大部份寬吻海豚會在 11 歲左右誕下第一胎,之後懷孕產子每次相隔的時間會逐漸增加,直至牠們踏進約 40 歲誕下最後一胎。

寬吻海豚,圖片來源:LERAKO片段截圖

寬吻海豚,圖片來源:LERAKO片段截圖

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另外,較年長海豚誕下的小海豚也較易在 3 歲時夭折。年老海豚為增加幼兒存活率, Karnisk 亦發現會花更多時間照顧下一代︰年輕海豚會照顧 4 年,但年長的平均會照顧 5 年,甚至 8 年。她指出,母親誕下新生海豚後,一般會擔當覓食、教授捕食和保護的角色。

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不過,隋著年長母親能力逐漸衰退,牠們開始會花更多時間照顧後代,而非繁殖。演化角度而言,延長照顧時間,也比起繼續產子更切合實際需要。她認為人類等生物的祖先,也可能是因年長母親誕下的下一代存活機會較低,而花更多時間照顧。久而久之,此習性或演化出更年期機制。

今次研究雖只從寬吻海豚的習性中著手,未有直接解釋更年期演化機制成因,但仍提供了新研究方向,讓科學家循新線索中找出原因。

參考資料︰
Science, Dolphins could unveil the origins of menopause, 17 July 2018

報告︰
Karniski, C., Krzyszczyk, E. & Mann, J. (2018). Senescence impacts reproduction and maternal investment in bottlenose dolphins, Proceedings of the Royal Society B, Published Online on 18 July 2018. DOI: 10.1098/rspb.2018.1123

文/Edward Ho 、審核/Alan Chiu

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