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渡渡鳥骨骼組織研究  助揭成長、交配秘密

2017/8/29 — 9:45

Wikipedia

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渡渡鳥 (Raphus cucullatus) 相信是恐龍以外最多人聽過的絕種生物,但科學家其實對牠們所知不多。事隔絕種數百年,生物學家 Delphine Angst 和研究人員以骨骼組織學研究,揭開渡渡鳥秘密。研究已刊於《科學報告 (Scientific Reports) 》

渡渡鳥於 1598 年首次在南印度洋毛里裘斯島被荷蘭航海家發現;可惜,牠們身型笨拙加上不懂飛行,短短 100 年間已因人類獵食、棲息地被破壞和引入外來品種等原因,而完全滅絕。雖然渡渡鳥與人類共處的一百年,但當地人並未詳細紀錄牠們的行為和身體結構,早期科學家更未有將渡渡鳥認真分類,只將牠們編排到與鴿鳥同科。

研究人員為了找出渡渡鳥的真面目,她們以組織學技術觀察 22 隻渡渡鳥的骸骨微型結構。

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圖由上而下分別為幼鳥、年輕渡渡鳥及成鳥的骨骼組織/Angst, D. et al. (2017)

圖由上而下分別為幼鳥、年輕渡渡鳥及成鳥的骨骼組織/Angst, D. et al. (2017)

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從分析中發現,渡渡鳥的骨骼組織與現代鳥類相似,而牠們的體重一般約為 10–14 公斤。由於研究人員擁有渡渡鳥在不同關鍵發育和成長期的骨骼組織樣本,所以他們可以從中推斷出渡渡鳥的發育特質。

她們認為,雌性渡渡鳥會在 8 月排卵生蛋,並大概在 9 月孵化。雛鳥體型會在短時間內快速增大,以迎接十二月不斷有風暴來襲的夏日。 3 月的時候,渡渡鳥幼鳥身上的毛將會慢慢被風吹掉,並開始長出成鳥羽毛。到 7 月時,這批幼鳥已完全成長,可準備生出新生渡渡鳥。相比其他鳥類,渡渡鳥的成長過程比較慢,可能是因為當地沒有天敵和嚴峻環境因素所致。

雖然生物學家可從渡渡鳥骨骼組織找出牠們的成長過程,但當中的求愛交配行為,始終因為觀察資料不足,或許永遠埋藏於歷史之中。 

相關文章:
Phys.org, The secret life of dodos, revealed, 24 August 2017

報告:
Angst, D., Chinsamy, A., Steel, L. & Hume, J.P. (2017). Bone histology sheds new light on the ecology of the dodo (Raphus cucullatus, Aves, Columbiformes). Scientific Reports, 7. DOI: 10.1038/s41598-017-08536-3

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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