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演化考古:長臂猿和人類的共同菓食遠祖

2015/11/4 — 9:00

Pliobates cataloniae 樣貌和頭骨意想圖 / Marta Palmero , Institut Català de
Paleontologia Miquel Crusafont

Pliobates cataloniae 樣貌和頭骨意想圖 / Marta Palmero , Institut Català de
Paleontologia Miquel Crusafont

長臂猿和人科動物都是來自同一個「老祖宗」,但我們對這個共同祖先的了解還很淺。古人類學家 David Alba 在西班牙加泰隆尼亞地區的 Abocador de Can Mata 發現史前猿猴骸骨。

科學家相信當地在中新世時(即 2,300 至 533 萬年前)曾是一個溫暖而且潮濕的森林,孕育出不同種類動物。加上這個遺址早年亦曾出土不同的靈長類和其他動物化石,對研究地球演化史十分重要。

電腦模擬 Pliobates cataloniae 頭骨結構 / Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont

電腦模擬 Pliobates cataloniae 頭骨結構 / Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont

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經分析,新出土的化石有 1,160 萬年歷史,屬於人猿總科 (Hominoidea) ——也就是長臂猿科(Hylobatidae) 和人科動物(Hominidae,包括猩猩、黑猩猩和人類)分道兩種揚鑣前最後的「共同祖先」。他們將新發現品種稱為 Pliobates cataloniae ,估計重約 5 公斤,和現代長臂猿相約; Pilobates 的這個名字是由 Pliopithecus (上猿)Hylobates (長臂猿屬)兩字組成。

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今次發現的 Pilobates 化石或許會動搖古人類學家對人科動物和長臂猿的共同祖先體型偏大的看法,因為人猿總科化石一般體型較大,而體型較小的化石則太原始,不大可能是我們的共同祖先。

Pilobates 骸骨十分有趣,腦部的相對大小亦和猴子差不多同時也擁有類似人猿總科的顱後特徵,例如前臂可以大幅度旋轉。雖然沒有現代長屑猿般靈活,但這種身體結構令牠們善於爬樹,也可以有限度地「懸掛」在樹幹上。從牠們的牙齒磨損的情況可以推斷出,這種遠古祖先的以水果為主要食糧。

有古人類學家卻懷疑 Alba 的分類可能有誤,因為 Pilobates 有不少特徵都和人科動物有點差別。這是因為牠們的面部特徵和長臂猿相似,而骨狀耳道則和上猿類近,加上有古人類學家認為牠們四肢仍然原始,和人科動物比起來差得遠。

報告:
New Scientist, Fossil discovery could be the last common ancestor to all apes, 29 October 2015

原文:
Alba, D. M., Almécija, S., DeMiguel, D., Fortuny, J., de los Ríos, M. P.,  Pina, M., ... Moyà-Solà, S. (2015). Miocene small-bodied ape from Eurasia sheds light on hominoid evolution, Science, 350(6260), DOI: 10.1126/science.aab2625

文/eh

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