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火星北極地底發現沙冰層 水含量為該星體第三大

2019/6/3 — 18:20

火星北極部份

火星北極部份

一直以來,人類都在太陽系尋找其他宜居星體,其中一個主要宜居指標是水。最新刊於 Geophysical Research Letters 的研究指,利用火星偵察軌道器 (Mars Reconnaissance Orbiter) 上的雷達系統,發現火星北極地底下有水冰 (water ice) 存在,或有助了解火星的歷史,以及是否真的適合人類移居。

火星有沒有水,一直都是天文學家希望解開的難題。科學家以往曾觀察到火星北極混集著小量水份,因而估計冰層主要由沙土組成,水冰含量不足 50% 。

是次團隊所用的火星偵察軌道器的 SHARAD 電達系統數據,可以探測到地底最深 2.4 公里下的情況。團隊發現在火星北極約 1.6 公里地底,找到多層水冰與沙交錯的地層,越靠近北極位置水份就較多,部份位置更有多達 90% 為水份,有機會是由溫暖時期,由殘餘的遠古冰層收縮而成;沙層則覆蓋著冰層,使它們不會融化和蒸發至大氣中。研究人員估計,水冰一旦融化,水份更可在全火星形成一個達 1.5 米深的海洋。

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團隊推測,類似結構或反映冰層可如年輪般,一環環記錄了火星歷年來氣候活動以及不同冰河時間的冰層活動的改變。

領導研究的博士生 Stefano Nerozzi 表示,北極地底水份含量可能是火星第三多,當中水份可能十分純正 (very pure),只含少量雜質,不過,由於水冰埋藏於 2 公里厚的冰蓋下,相信要抽取使用並不容易。

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有份參與研究的天享學家 Jack Holt 指出,此前也有研究顯示火星中緯度地區也曾發現有大型冰川,而今次發現到的水冰體積,以及出現年期也與這類冰川相若。

今次研究為其他學者提供新研究方向,以現有火星地質數據,他們有機會可以了解火星冰層演變、水份分佈在歷年來的改變,以及近火星赤道水份,是否足以維持生命。

來源:
Gizmodo, An Astounding Amount Of Water Has Been Discovered Beneath The Martian North Pole, 24 May 2019

報告:
Holt, J.W. & Nerozzi, S. (2019). Buried ice and sand caps at the north pole of Mars: revealing a record of climate change in the cavi unit with SHARAD. Geophysical Research Letters, 46. doi: 10.1029/2019GL082114

文/Edward Ho 、審核/Alan Chiu

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