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火星南極發現冰下裂谷湖 或有液態水存在

2018/7/26 — 9:11

Mars Express Orbiter /  Spacecraft image credit: ESA/ATG medialab; Mars: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

Mars Express Orbiter / Spacecraft image credit: ESA/ATG medialab; Mars: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

 火星有沒有液態水?最新證據指,當地不止有液體水存在,其南極冰蓋下甚至蘊藏著一個湖。

水是生物存在的重要因素之一。火星探測器好奇號的發現顯示,火星上曾有液態水存在。有天文學家甚至估計,火星有機會曾與地球一樣,孕育了各種生命。問題是,現在呢?不少科學家對此感到好奇,並希望可深層探火星地質證據,確認當地是否適合人類太空任務、甚至殖民生存。早年亦有衛星圖片分析研究指出,火星表面可能有液態鹽水緩慢流動。不過有地質學家就質疑,這可能只屬沙土崩塌痕跡,而非液態水流動。科學家亦指出,火星表面溫度只有約 -55℃ ,液態水存在機會渺茫。反而在表面下有機會有液態水存在。

雷達測量數據圖 / Orosei et al 2018

雷達測量數據圖 / Orosei et al 2018

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是次研究由意大利國家天體物理學學會研究員 Roberto Orosei 領導,團隊利用圍繞著火星運行衛星 Mars Express Orbiter 上雷達測量儀器 Marsis 測量火星上的水份證據。 儀器在測量過程中,會不斷向火星表面及地表以下位置發出雷達訊號。雷達訊號擊中地面後,會反彈至探測器。當研究人員測量南極地區時,他們發現冰蓋下位置反射的訊號竟比表面強。因此,他們相信冰蓋下可能有一個橫跨約 20 公里的湖。現時 Marsis 尚未能確認湖水深淺,但研究人員初步估計湖水約深至少一米。地球南極的福斯多克湖亦是類似情況,屬於冰下裂谷湖。

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不過,火星可能有水並非代表生命必然存在。以地球為例,合適溫度、大氣層保護,以及其他因素等,都是令生命得以繁衍的重要元素。冰蓋以下的水份可能相當寒冷,而要令其維持在液體狀態,則需大量鹽份,所以水份相信也非純水。此環境或對生命發展帶來大挑戰。此發現只是尋找火星生命的早期線索,還未知火星有沒有液體水存在。

另一支研究團隊之前的研究中,則未有測量到湖水存在。負責該研究計劃的行星科學中心研究人員 Isaac Smith 向 ScienceNews 指出,這可能是他們採用的雷達波段未能測量較深位置,或者測量方法有異。他們希望將來可重新分析此批數據,並嘗試利用今次 Marsis 收集到的數據,建立 3D 模型研究,跟進火星有液態水的發現。

參考資料︰
BBC, Liquid water 'lake' revealed on Mars, 25 July 2018
ScienceNews, Mars (probably) has a lake of liquid water, 25 July 2018

報告︰
Orosei, R., Lauro, S.E., Pettinelli, E., Cicchetti, A., Coradini, M., Cosciotti, B., ... & Seu, R. (2018). Radar evidence of subglacial liquid water on Mars. Science, Published Online. DOI: 10.1126/science.aar7268

文/Edward Ho 、審核/Alan Chiu

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