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無處不在的細菌

2015/3/30 — 11:25

VeeDunn / flickr

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如果我說,地球上為數最多以及整體質量最大的生物,原來是我們肉眼所看不見的,你是否以為我在胡扯?但這卻是千真萬確的事實。我所說的不是什麼懂得隱形的林中仙子或獨角獸,而是只能透過顯微鏡才看得見的細菌 (bacteria, 單數是 bacterium) 。

按照科學家的研究,細菌是地球上最初的生物,約於38億年前便已出現(地球形成是 46 億年前的事)。病毒 (virus) 雖然較細菌原始,但科學家相信,牠們其實是由遠古的細菌「退化」而成的,所以出現的時代較細菌為晚。

地球上細菌的總數究竟為何?科學家至今仍未有完全肯定的答案。這是因為過去數十年來,科學家不斷在一些之前以為無法有生命存在的地方,發現生命力極其頑強的細菌品種。這些地方包括十分嚴寒、高溫、高壓和酸、鹼度甚高的冰層底部、火山、熱泉、地層深處和深海底部等等。科學家為這些生物起了一個名稱:「嗜極生物 (Extremophile) 」。

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考慮到細菌的「無處不在」,一些科學家估計,地球上所有細菌的總質量(活動範圍可延伸至地下達三千米深),有可能較所有動、植物加起來還要大!

還有一點可能令大家更驚訝(也更驚嚇!)的是,無數的細菌正生活在我們每一個人身上!其中一部分在皮膚之上,更多則在我們體內。科學家曾經指出,如果我們能夠好像魔法一般把人體突然從半空中移走,則有一剎那,半空中仍會留下一個人形的「外殼」兼「內殼」,其成份正是各式各樣的細菌!(大家是否已經渾身起了雞皮疙瘩呢?)

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「那麼我們不是應該一早便已病倒了嗎?」你可能會問。這兒我們必須弄清楚兩個常識:第一,不是所有細菌都會致病的。第二,即使有些細菌的確會致病(這些我們稱為「病菌」),我們的身體擁有強力的免疫系統 (immunological system) ,所以除非病菌十分強悍而我們身體有所損傷或免疫力下降,否則我們大部分時間也可將這些病菌摒諸門外,又或牠們即使進入了我們的體內,也可將牠們一一殲滅。

當然大家亦可能聽過「益菌」這個名稱。原來一些細菌如乳酸菌 (lactic acid bacteria) 和部分酵母菌不但不會致病,而且還有益於我們的健康。其中大部分這些「益生菌」(正式的學術名稱)居住在我們的腸道之內,牠們可以幫助我們消化食物、抑制腐敗菌的產生、製造維生素、促進鈣的吸收等。

我們最常聽見也最使人困惑的細菌必然是「大腸桿菌 (E. coli) 」,這是因為牠一方面是大量居住在我們腸道中的一種「益生菌」,另一方面也可以是一種致病的原因。這是因為這種細菌有不同的品種(學名是「株」,英文是 strain ),而其中不少是可以致病的。我們吃了不清潔的食物引至食物中毒,背後的元凶往往就是大腸桿菌。

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