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發現恐龍舌頭似短吻鱷 扁平無法伸出 或可更了解恐龍習性與鳥類演化史

2018/6/21 — 16:22

背景圖片來源:《jurassic world 2》

背景圖片來源:《jurassic world 2》

記起暴龍、速龍等恐龍咆哮張牙舞爪之時,牠們的舌頭是否似蜥蜴般伸出來,好像非常靈活嗎?不過最新刊於 PLOS One 的研究指,這種描繪並不正確。相反,大部份恐龍的舌頭更接近現代短吻鱷,扁平而且無法伸出「黏」在下顎。團隊指發現或可更了解恐龍後代鳥類的演化進程。

該研究由中國科學院古脊椎動物與古人類研究所副教授李志恒領導,利用德州大學的 X 光電腦斷層設施重構高解像圖像,比較 11 個包括暴龍的已滅絕恐龍及翼龍化石、 15 個短吻鳄和現代鳥類樣本,以了解各物種舌骨 (hyoid bone) 及相關肌肉的分別。

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舌骨的主要作用是支撐舌頭,而鳥類的舌骨最獨特之處在於,其骨質部分延伸到舌頭的最前端。而恐龍又與鱷魚、鳥類有近親關係,與這些物種進行對比,將可知道某些解剖學特徵的演化歷史。團隊指,舌骨在古生物學研究中較被忽視,但舌骨的多樣性與靈活性可為學界提供關鍵線索,了解已滅絕動物的生活習性。

研究顯示,大部份恐龍的舌骨都與短吻鱷相似:短、扁平,而且並不靈活,亦無法與蜥蜴或人類般伸出。故此,有份參與研究的德州大學教授 Julia Clarke 指,一直以來在主流流行文化中,恐龍舌頭能在兩顎之間伸出的描繪並不正確。 Clarke 此前亦曾顛覆過大眾對恐龍的認知。在 2016 年,她的研究團隊曾指大型恐龍可能有能力發出咆哮叫聲以外較為複雜的聲音

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在是次研究中,團隊又發現翼龍與現代鳥類舌骨形狀有很高的多樣性。他們估計一系列不同的舌骨形狀可能與飛行能力有關,又或者是為何駝鳥等陸行鳥類從懂飛行祖先演化而成相關,當中最關鍵因素是飛行促使鳥類又或翼龍有不同的餵食方式,繼而演化出不同舌頭以及增強其靈活性。另外,由於手部演化成雙翼飛行,也使鳥類需要更靈活的舌頭,處理日常生活所需。

研究發現唯一是包括了甲龍與三角龍等的草食性鳥臀目,無法將舌頭靈活性與飛行扯上關係。這些恐龍的舌骨非常複雜而且靈活,其結構亦與翼龍大為不同。 Clarke 舉例指舌頭結構的不同,會影響鳥類氣管的開口,影響其呼吸與聲音;未來將需要更多研究才可更了解舌頭以及鳥類的演化歷史。

來源:
Phys.org, T. Rex couldn't stick out its tongue, new research shows, 20 June 2018

報告:
Li, Z.H., Zhou, Z.H., & Clarke, J.A. (2018). Convergent evolution of a mobile bony tongue in flighted dinosaurs and pterosaurs. PLOS ONE 13(6): e0198078. doi: 10.1371/journal.pone.0198078

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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