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神秘人類近親丹尼索瓦人較估計早 10 萬年出現

2019/1/31 — 17:19

其中一個研究團隊於丹尼索瓦洞東室檢查的情況。
Credit: Institute of Archaeology and Ethnography of the Siberian Branch of the Russian Academy of Sciences

其中一個研究團隊於丹尼索瓦洞東室檢查的情況。
Credit: Institute of Archaeology and Ethnography of the Siberian Branch of the Russian Academy of Sciences

位於西伯利亞南部阿爾泰山脈上的丹尼索瓦洞是現今唯一一個地方,曾發現丹尼索瓦人 (Denisovan) 的踪跡。事實上 40 年前,已有團隊在該洞穴進行發掘工作,但直至 2010 年才有團隊成功從洞穴發現的一個女孩手指骨樣本抽取基因組,得知現代智人除了尼安德特人外,有遺傳丹尼索瓦人的基因。

不過,現時極少丹尼索瓦人骸骨已出土,除了代號為 X (Woman X) 的女孩手指骨,只有三顆牙齒及相關石器被發現,學界對這神秘近親基因比實際外型有更深認識。另外,我們對丹尼索瓦人的地理分佈及人口仍無太多資訊,僅知道澳洲及新畿內亞原住民體內保留著較多丹尼索瓦人基因。

研究所用的古人類化石
Credit: Zebobia Jacobs

研究所用的古人類化石
Credit: Zebobia Jacobs

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最新刊於《自然》的兩個研究分別以放射性碳與熱螢光測年法 (thermoluminescence dating) 分析洞穴中三個穴室各土層,以及文物骸骨,超過 100 個樣本,由此了解洞穴隨時間的環境與棲息者改變,更了解丹尼索瓦人的歷史。

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有關熱螢光測年法

熱螢光測年法是利用熱釋光效應(thermoluminescence)測量含有結晶體的礦物或燒製文物,自加熱或燒制後時間的方法。技術根據樣本所釋放光子的能量判斷出樣本自從上次被加熱後至今所接受的環境背景輻射能量總和,因而估算自加熱時間距今多久。

研究所用的石器及飾物
Credit: Institute of Archaeology and Ethnography of the Siberian Branch of the Russian Academy of Sciences

研究所用的石器及飾物
Credit: Institute of Archaeology and Ethnography of the Siberian Branch of the Russian Academy of Sciences

此前,德國馬克斯普朗克演化人類學研究所團隊曾從該洞找到的少女 Denny 骸骨,排序其基因組,發現 Denny 母親為尼安德特人,而父親則是丹尼索瓦人,兩者基因比例相若,推斷 Denny 屬第一代混血兒。而根據現有考古資料,現代智人也曾在該洞穴生活,換言之曾有三種不同人屬成員在不同時間都於洞穴生活過。

團隊顯示,在過去 30 萬年不論冷暖氣候,也幾乎無間斷地曾有人屬成員居住,留下大量石器與其他飾物。丹尼索瓦人的骸骨與石器在 28.7-5.5 萬年前的土層發現,比之前估計的出現時間早 10 萬年;而尼人的相關發現則有 20-10 萬年歷史,而 Denny 骸骨在約 10 萬年前的土層中起出。

雖然研究顯示丹尼索瓦洞的丹尼索瓦人在 5.5 萬年前才消失,但並不代表他們無在其他地方生存。而長時間在洞穴出現,顯示他們是有很強適應力的人屬,能捱過多年寒冷西伯利亞氣候最終才被滅絕。

然而,許多問題仍未能解答,例如我們不清楚丹尼索瓦人與現代智人之間的接觸,後者在 5 萬年前已經出現於亞洲其他地區,以及更遠的澳洲。另外, 4.3-4.9 萬年前已無現代智人於洞穴生活,而丹尼索瓦人亦理論上已滅絕,但洞穴內出現這段時期,由動物骨、象牙,甚至鴕鳥蛋殼造的舊石器時代晚期飾物。

來源:
Science, Mysterious human relatives moved into ‘penthouse’ Siberian cave 100,000 years earlier than thought, 31 January 2019
The Conversation, Fresh clues to the life and times of the Denisovans, a little-known ancient group of humans, 31 January 2019

報告:
Jacobs, Z., Li, B., Shunkov, M.V. & et al. (2019). Timing of archaic hominin occupation of Denisova Cave in southern Siberia. Nature volume 565, pages 594–599. doi: 10.1038/s41586-018-0843-2
Douka, K., Slon, V., Jacobs, Z. & et al. (2019). Age estimates for hominin fossils and the onset of the Upper Palaeolithic at Denisova Cave. Nature volume 565, pages 594–599. doi: 10.1038/s41586-018-0870-z

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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