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【第六次大滅絕】哺乳類動物需逾 500 萬年回原本多樣性

2018/10/18 — 13:10

亞洲象,圖片來源:維基百科

亞洲象,圖片來源:維基百科

人類活動令不少動植物面臨絕種危機。破壞速度之快令自然演化機制也無法追上滅絕步伐。研究人員指,若未有改善現有保育政策,大量哺乳類動物將會在未來 50 年絕種,回復時間更需 300–500 萬年。研究已刊於《美國國家科學學院院刊 (PNAS) 》。

過去 4.5 億年,地球環境氣候曾多次急劇改變,引發至少 5 次「大滅絕」。每次大滅絕過後,地球生物都需大量時間才可回復原狀。此前已有生態學家指出,地球已出現第 6 次大滅絕,而幕後黑手並非地球氣候,而是人類。

丹麥奧胡斯大學及瑞典哥德堡大學研究人員希望知道,現時哺乳類動物演化速度究竟可否追得上物種滅絕速度。透過分析現存及已絕種哺乳類動物的數據庫,研究人員可了解到人類對哺乳類動物的影響。他們發現,部份哺乳類動物擁有獨特演化分支,而且只有少數近親,因此牠們在滅絕後,更會連隨整個演化分支消失,也代表地球同時失去了分支的生態功能,以及這類動物數百萬年以來的演化史。

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有份參與研究的古生物學家 Matt Davis 舉例,大型哺乳類動物如大型巨型樹懶 (Giant Sloths) 及劍齒虎在 10,000 年前消失,牠們擁有高度演化獨特性,並只有少數近親。「所以牠們的滅絕就代表整個演化分支被斷。」相反,鼩鼱科 (Shrew) 內就有大量物種,所以較經得起滅絕對演化所帶來的衝擊。

研究人員亦想知道哺乳類動物是否可回復物種多樣性。現時哺乳類動物滅絕率一直上升:黑犀牛有機會在未來 50 年消失、亞洲象亦只有少於 33% 機會可存活過本世紀。研究人員利用電腦模擬,發現若人類不再破壞自然環境及導致物種滅絕的「最佳情況」下,並將滅絕率減低,哺乳類動物有機會可在 300–500 萬年內追回未來 50 年後的多樣性水平;而要多樣性水平回復至巨型哺乳類動物消失前的時期,更需超過 500 萬年。

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今次研究也非全無「好消息」。 Davis 強調:「保護現有生物多樣性,比讓物種重新演化更容易。」今次的研究數據也有助生態學家、保育團體盡快辨識出演化分支較獨特的瀕危動物,並根據此類數據優先處理保育工作,以避免最嚴重的絕種危機。 

來源:
Phys.org, Mammal cannot evolve fast enough to escape current extinction crisis, 15 October 2018

報告:
Davis, M., Faurby, S., Svenning, J. (2018). Mammal diversity will take millions of years to recover from the current biodiversity crisis. PNAS, published ahead of print October 15, 2018. DOI: 10.1073/pnas.1804906115

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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