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系譜研究:環境對人類壽命影響比基因大

2018/3/2 — 16:34

基因看似掌控了我們的生命,但最新一項刊於《科學》的研究則發現,環境比起基因或者對長壽有更多影響。

環境與基因究竟哪一樣對人影響較大,一直是生物學與心理學的重要議題。大型人口譜系數據正好可以解開這類問題。哥倫比亞大學計算生物學家 Yaniv Erlich 的研究隊伍從網上系譜學網站 Geni.com 提取並分析 8,600 萬人的數據,當中 85% 數據來自歐洲及北美國家。值得留意,Erlich 同時是 Geni.com 母公司 MyHeritage 首席科學家,而現時數據只由一般用戶提供,或會出錯,因此要更小心解讀研究結果。

網站會收集用家提供的名稱、人際關係、出生、婚姻狀況和死亡數據。Erlich 研究隊伍查核和排除錯誤資訊後,將有關係的「家庭樹」逐一組合。最終,他們取得其中一個近 1,300 萬人、相當於 530 萬個家庭、橫跨 1650–2000 年,近 11 代人的譜系數據。這批數據或可解答兩大問題:基因與壽命關係,以及人口分佈。

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一般人會認為,有好基因就能有更長壽的生命。不過早於 2001 年已有研究指出,基因或只對長壽有四份一影響。 Erlich 的團隊亦分析了系譜中 300 萬人的壽命,發現基因對壽命的影響只佔 16% ,比以往預計的 25% 少。然而,未有參與研究的生物統計學家 Paola Sebastiani 接受《國家地理雜誌》訪問時提醒,現時大部份研究均未對「長壽」有劃一、確實的定義。她認為,若把長壽定義為 80–90 歲,基因影響將會大幅減少;相反,若將長壽定義為 100 歲以上,基因重要性相信會大為增加。

人口分佈和流動數據亦是另一研究重點。 1650 年至 20 世紀後期的數據顯示,女性移居次數雖較多,不過距離較短;相反,男性移動次數雖較少,但大多為遠行。 Erlich 解釋,沒有移居的男性可能是基於經濟因素,如繼承遺產、家業等而留下,令已婚女性移居至丈夫住處——距離一般較短。一旦男性移居,距離都會較長,可能是因為戰爭後,直接在當地成家立室之故。性別移居差異現象維持至 20 世紀後期,研究雖未有提及相關成因,但相信與女性地位日漸提升有關。

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婚姻狀況也相當有趣,研究人員發現在 1650–1800 年期間,夫婦一般為第四堂兄弟姊妹,而且出生地大概只有 8 公里距離。歷史學家曾提出交通網路發展會使跨地婚姻變得更頻繁,而且夫妻的親戚關係會變得更「疏遠」。一如所料,在 1850 年出生者會在離出生地平均 19 公里地區結婚,而 1950 年代的夫妻出生地距離更相隔約 100 公里。然而,數據亦顯示另一複雜改變:儘管 1800–1850 年出生者會在更遠地區結婚,但他們比起祖先更偏向與親戚結婚。

現時研究未必能確切反映基因對長壽的影響有多大,但無可否認此研究成功利用大量數據,初步了解過去數世紀人口變化,以及先天因素與環境對人類長壽的影響,未來或可繼續以此研究方式,揭著更多有關人類生理,及社會轉變的秘密。 

來源:
National Geographic, What This Unprecedented 13-Million-Person Family Tree Reveals, 1 March 2018 

報告:
Kaplanis, J., Gordon, A., Shor, T., Weissbrod, O., Geiger, D., Wahl, M., ... & Erlich, Y. (2018). Quantitative analysis of population-scale family trees with millions of relatives. Science, Published Online. DOI: 10.1126/science.aam9309

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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