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細菌製「闊條麵」岩層 助尋找火星生命證據

2019/5/30 — 13:30

背景圖片來源:NASA.gov

背景圖片來源:NASA.gov

火星生命是否存在一直是科學家希望解開的問題,最新刊於《天體生物學》的研究估計,地球一些「闊條麵」狀岩層也可能蘊藏著未知外星生命。

要尋覓紅色星球生命,可謂大海撈針,但也未必要需火星盲目探索。美國伊利諾伊大學地質學家 Bruce Fouke 的研究隊伍認為,生命線索可能早在地球出現。他們認為,火星生命或者可從火星上尋找可見於地球的闊條麵狀岩層結構找到。

這種地質結構是由一種名為 Sulfurihydrogenibium yellowstonense 的細菌產生。研究人員將其暱稱為 Sulfuri 。  Sulfuri 不僅可抵抗熱泉高溫環境,還可長期曝曬於紫外光之下,只需極少氧氣已可生存。此外,它們也主要以硫 (sulfur) 為能源,二氧化碳則為其次要能源。

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研究隊伍分析了 Sulfuri 的基因圖譜,檢測活躍轉譯蛋白質的基因,由此了解其新陳代謝需求等。另外,他們也分析了此細菌形成獨特岩層的能力,發現細菌表面蛋白可加快使闊條麵岩層結構內外的碳酸鈣 (calcium carbonate) 結晶化過程。細菌結晶化速度遠比自然環境下快 10 億倍,由此形成更多岩層絲狀結橋。

研究人員估計,既然 Sulfuri 可產生獨特地質結構,那即代表可集中從火星尋找闊條麵岩層結構,從而增加科學家從火星,甚至其他行星找到外星生命體存在證據的機會。 

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來源:
Phys.org, 'Fettuccine' may be most obvious sign of life on Mars, researchers report, 29 May 2019

報告:
Dong, Y., Sanford, R.A., Inskeep, W.P. & et al. (2019). Physiology, Metabolism, and Fossilization of Hot-Spring Filamentous Microbial Mats. Astrobiology, Published Online. DOI: 10.1089/ast.2018.1965

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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