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緬甸琥珀再有新發現:保存近億年吸飽恐龍血液扁蝨

2017/12/13 — 19:25

Credit: E. Peñalver et al. (2017). Nature Communications

Credit: E. Peñalver et al. (2017). Nature Communications

科幻小說侏羅紀公園曾描述過,科學家從琥珀中的蚊子,抽取出恐龍血液繼而將恐龍帶回世上。最新公佈於《自然 — 通訊》的研究則從數塊緬甸琥珀中,發現 9,900 萬年前吸滿血的扁蝨(tick, 又稱蜱),不過就未能從中抽取到古老 DNA 。這亦是迄今最古老的直接證據顯示扁蝨與鳥類、恐龍的關係,以及白堊紀的微生態情況。

現時大部份緬甸出產的琥珀,來自緬北胡康河谷。該地產出的琥珀多數藏有白堊紀的動植物,是全球考古重要來源。此前已有不同團隊從中發現過反鳥亞綱  (Enantiornithes) 雛鳥史前地獄蟻恐龍羽毛等等。然而胡康河谷被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管,學界相信很多含未見過生物的琥珀已落入私人收藏家手中。是次的研究亦是靠私人收藏家捐出才可達成。

劍橋自然歷史博物館古生物學家 Ricardo Pérez-de la Fuente 領導的研究團隊從其中一個樣本中發現,扁蝨附在反鳥亞綱或有毛恐龍上的羽毛,顯示早在 9,900 萬年前,扁蝨祖先已與現代扁蝨一樣,喜歡附在有毛髮的生物,如哺乳類、鳥類與爬蟲類等。不過,團隊無法得知宿主究竟屬於何種生物,但只可以肯定並非現代鳥類祖先。因為現代鳥類祖先要約 7,400 萬年前才出現。

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是次研究的琥珀
Credit: E. Peñalver, et al. (2017). Nature Communications.

是次研究的琥珀
Credit: E. Peñalver, et al. (2017). Nature Communications.

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未有參與研究的古脊椎生物學家 Jingmai O’Connor 指,大部份野生生物都有寄生物,而她相信吸血寄生物早早就演化出來。不過她與團隊在中國東北從未見過類似的古老寄生物。

la Fuente 團隊得到的另一塊來自同區產出的琥珀則包含兩隻全新品種的扁蝨,團隊將之命名為 Deinocroton draculi 。牠們被纏繞在一種相信住在恐龍巢甲蟲幼體的毛髮上,而且吸滿血、體型變成正常的八倍。然而,其中一隻只留在琥珀表面,未有被完全包覆故此並不完整。另外,團隊曾試圖抽取 D. draculi 中的血液 DNA 進一步分析,但由於 DNA 是極為脆弱的份子,加上琥珀於地下經歷過脫水與溫度劇變,都令當中的恐龍 DNA 受破壞。

另一未有參與研究的加拿大古生物學家 Ryan McKellar 指,研究顯示琥珀能提供狀態極為良好的考古樣本;而甲蟲幼體毛髮與扁蝨一起保存,顯示出扁蝨附近的微生態環境,為日後其他研究團隊提供了更多參考數據。

來源:
Science, 99-million-year-old ticks sucked the blood of dinosaurs, 12 December 2017
National Geographic, Ticks That Fed on Dinosaurs Found Trapped in Amber, 12 December 2017

報告:
Peñalver, E., Arillo, A., Delclòs, X. & et al. (2017). Parasitised feathered dinosaurs as revealed by Cretaceous amber assemblages. Nature Communications 8, Article number: 1924 (2017). doi:10.1038/s41467-017-01550-z

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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