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【緬甸琥珀】發現近億年古鳥腳 擁異常長中趾

2019/7/12 — 14:15

中國地質大學古生物學家邢立達的團隊在緬甸琥珀再有新發現。團隊最新刊於 Current Biology 的研究指,在一塊約有 9,900 萬年歷史的琥珀中發現一隻鳥腳,特別之處為其第三趾異常地長,團隊無法在已滅絕或現存物種中找到類似趾長比例與之匹配。

邢立達表示,發現突顯古鳥類比想像中更多樣化,並演化出不同特徵以適應環境。

現時大部份緬甸出產的琥珀,均來自北部胡康河谷。該地產出的琥珀多數藏有白堊紀的動植物,是全球考古重要來源。然而,該地被克欽獨立軍所控制,琥珀的開採與販賣均不受政府規管;而買家通常來自中國,並將之製成珠寶。邢立達的團隊過去數年已曾在琥珀發現蝸牛幼蛇蛙類反鳥亞綱 (Enantiornithes) 鳥爪等。

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是次研究的琥珀同樣來自胡康河谷,在 2014 年由當地琥珀商人發現,其後輾轉落入中國一私人博物館策展人陳光手上,再聯絡到邢立達的團隊對樣本進行達細分析。最初商人與陳光都以為樣本是蜥蜴腳,但邢立達收到樣本時初步檢驗已肯定樣本並非蜥蜴,因為蜥蜴有 5 趾,而樣本則如大部份鳥類一樣只有 4 趾。

Credit: Xing, L.D. & et al. (2019).

Credit: Xing, L.D. & et al. (2019).

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整塊琥珀長 3.5 厘米長,重 5.5 克,而該異常長的腳趾則有 9.8 毫米長,相信來自一種比現代麻雀更小的樹棲古鳥,但可能在 6,600 萬年前的恐龍大滅絕事件中,與恐龍一同滅絕。

團隊利用微型電腦斷層掃描技術,製作該鳥腳的 3D 圖像,發現第三趾比二趾長 41% ,甚至比下肢最主要的跗跖骨 (tarsometatarsus) 長 20% ,而將這個比例對比 20 種已滅絕以及 62 種現存鳥類,團隊無法找到任何可匹配的鳥類。

Credit: Xing, L.D. & et al. (2019).

Credit: Xing, L.D. & et al. (2019).

就算部份樹棲雀鳥的第三隻腳趾會較長,用以抓緊樹枝,但團隊發現類似的極端趾骨長度比例,同樣無法在其他現存動物身上找到。馬達加斯加的瀕危原猴指猴 (Daubentonia madagascariensis) 是唯一有不成比例長趾的現存物種,但牠們並非如鳥類將之用於平衡力上,而是用於挖出樹洞中的昆蟲。

陳光琥珀鳥意想圖
Credit: 曾仲大(譯音)

陳光琥珀鳥意想圖
Credit: 曾仲大(譯音)

因此團隊認為這是全新物種,將之命名為陳光琥珀鳥 (Elektorornis chenguangi) 。琥珀鳥 (Elektorornis) 意思為琥珀中的鳥類,而種的名字則向陳光致敬。

不過,由於無發現其他古鳥樣本有超長腳趾,團隊承認不能完全確定陳光琥珀鳥不成比例的第三腳趾有甚麼作用,這或許曾是在某上生態環境下一種非常有利的特徵,但類似的環境已不再出現。團隊在報告中如此寫道:「這可能代表了一種類似指猴的特化飲食特徵,可能亦幫助其於樹上棲息,又或兩種好處兼而有之。」

另外,鳥腳上發現的軟組織絲狀結構具有奇怪的分佈和大小,也未能與任何其他現代物種可找到。由於這些結構在第三趾的底部變得更長更結實,因此團隊認為其作用如敏感的毛髮,以感察附近潛在的食物。

來源:
Science Alert, An Ancient Bird With an Insanely Long Toe Has Been Found Preserved in Amber, 11 July 2019

報告:
Xing, L.D., O’Connor, J.K., Chiappe, L.M. & et al. (2019). A New Enantiornithine Bird with Unusual Pedal Proportions Found in Amber. Current Biology. doi: 10.1016/j.cub.2019.05.077

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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