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美國決定增加審查 重新資助「危險」病毒研究

2017/12/20 — 15:37

美國國立衛生研究院 (NIH) 於周二 (19.12) 宣佈暫緩超過三年的禁令,讓流感、中東呼吸綜合症冠狀病毒 (MERS) 等危險的「增強功能 (gain-of-function) 」研究可重新獲得當局的資助;當局亦會有新的審查機制決定研究是否過於危險,不過 NIH 官員指自 2014 年 10 月暫緩的相關研究命運仍未有最終決定,而且計劃也未有實際的條款。

有關「增強功能」研究

「增強功能」是指基因改造一些病原體或生物毒素,令其更具傳染性與死亡率。有學者聲稱這類研究可預防下次病毒變種大爆發,與加快製造疫苗。美國政府擔心這些病原體洩漏的話將會對社會造成大破壞,故在 2014 年暫緩所有這些危險研究。

禁令源於威斯康辛大學麥迪遜分校病毒學家河岡義裕於 2011 年公佈培育出變種的 H5N1 流感病毒,令其可在雪貂之間傳染。國家生物安全科學諮詢委員會 (NSABB) 其後決定與河岡義裕相關的 2 個 H5N1 研究報告可以出版,聯邦政府官員與此同時則為收緊流感研究的指引,減低研究風險。

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然而,之後多份 GOF 研究出版與美國本土曾發生數次病原體意外洩漏的事件,讓政府更為憂慮相關研究的危險性。結果在 2014 年 10 月史無前例地暫停資助 21 個流感、 MERS 與沙士病毒的 GOF 研究。雖然最終 NIH 認為部份研究的風險較低,容許使用當局資助繼續進行,但其中八個流感與三個 MERS 研究則被無限期暫停。

NSABB 此後再製定一系列指引,界定怎樣的研究會被予以放行,例如同一問題可以用一個風險較低的方法研究。去年一月,白官再指示美國衛生和公眾服務部 (HHS) 製定指引定義「被增強的潛在大流行病原體 (enhanced potential pandemic pathogens) 」。在 NIH 暫緩禁令的同時, HHS 也公佈了這個審視框架。

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HHS 將會由多個專業界別專家組成的委員會,以生物安全性、可靠性、法律責任與道德倫理等指標評估 GOF 研究。委員會在衡量過研究的風險與其預期結果好處後,會拒絕研究進行、批准研究進行或要求團隊改變研究方法再評核。

NIH 總監 Francis Collins 指新計劃會促進學者負責任地使 GOF 研究更為安全、可靠。然而,當年被暫緩的研究可能已過時,研究團隊需重新向 NIH 提交研究計劃書,以獲得資助。 Collins 又指,其實當年後來也批准了部份 GOF 研究,新政策並不會造成即時大改變,只會令學界研究更為透明與釋除公眾疑慮。

當年有份遊說 NIH 推出禁令的哈佛大學流行病學家 Marc Lipsitch 指, HHS 的審視框架是學界研究向前的一小步,但他憂慮審查的實際效用。因為類似河岡義裕的極具危險性的 H5N1 流感研究可能仍會獲當局批准進行。

來源:
Science, NIH lifts 3-year ban on funding risky virus studies, 19 December 2017
Nature, US government lifts ban on risky pathogen research, 19 December 2017

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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