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致命鼠疫細菌株新發現 或與史前東歐文化淪陷相關

2018/12/7 — 16:22

人類與鼠疫的角力,可能早於 4,900 年前已開始。最新刊於《Cell》的研究從一具 20 歲古代女性基因數據發現鼠疫桿菌 (Yesinia pestis) 。

丹麥哥本哈根大學計算生物學家 Simon Rasmussen 與法國艾克斯—馬賽大學生物學家 Nicolás Rascovan 都對人類疫病史感興趣。因此,他們開始從公開古代基因數據庫入手,希望可以增加對疫病了解。

歐洲早在 5,000 多年前已有人類聚居,人群聚集自然增加疾病傳播風險。迄今已知最早出現的疫症相信是在 4,800—3,700 年前,由顏那亞 (Yamnaya Culture) 文化帶入歐洲大陸在出現的疫症此前也有研究指出部份鼠疫桿菌細菌株可能是由東歐傳入,有 5,783 年歷史的古老鼠疫桿菌。不過,Rasmussen 與 Rascovan 就從一位在瑞典西部發現,約在公元前 5,040–4,867 生活的 20 歲年輕女性骸骨和另一位人類牙齒遺留的基因數據中,發現鼠疫桿菌的基因序列。

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這兩組人類遺骨均是源自當地的斯堪的納維亞貝爾陶器文化 (Funnelbeaker culture) 的農民,亦非顏那亞文化後裔,也就是說,這種疾病有機會在顏那亞文化進入歐洲前已存在。研究人員指出,從牙齒上發現鼠疫桿菌基因序,可能已反映該致病源已侵入血管中致死。

他們發現這組鼠疫桿菌細菌株可能是在 5,700 年前,與其他較知名的細菌株(例如後來的黑死病鼠疫)的共同祖先分開演化而成的細菌株。未有參與研究的馬克斯普朗克人類歷史研究中心基因學家 Johannes Krause 接受《科學》訪問時指,由於現時仍未發現它們的共同祖先,所以尚未清楚此細菌的源頭和出現時間。

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Rasmussen 和 Rascovan 就估計新石器時代的東歐地區曾有由特里皮爾利亞 (Trypillia) 文化組成的大型聚居地。此聚居地規模雖未稱得上為城市,但居民仍有機會是在衛生較差劣的環境下生活,並吸引鼠類繁殖生存。他們指這類聚居地在距今 5,400 年開始崩潰,原因可能是這種細菌株造成首次人類社會因疫症而淪陷。

不過, Rasmussen 團隊所提出的仍屬假設,基因學家 Krause 也質疑,該細菌株在此時仍未演化出容易從鼠類,經跳蚤傳播到人類的證據。未來尚需要從聚居地中,直接找到同一細菌株存在的證據支持這個假說。今次發現的鼠疫桿菌細菌株有沒有引起史上最早疫症?還是未知之數。 

來源:
Science, Did a new form of plague destroy Europe’s Stone Age societies?, 6 December 2018

報告:
Rascovan, N., Sjögren, K., Kristiansen, K., Nielsen, R., Willerslev., E., Desnues, C. & Rasmussen., S. (2018) Emergence and Spread of Basal Lineages of Yersinia pestis during the Neolithic Decline. Cell, Published Online. DOI: 10.1016/j.cell.2018.11.005

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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