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致命鼠疫 5000 年前已有

2015/11/2 — 10:37

Nicolas Poussin, 'The Plague at Ashdod', 1631. Musée du Louvre, Paris

Nicolas Poussin, 'The Plague at Ashdod', 1631. Musée du Louvre, Paris

細菌、跳蚤、老鼠同達文西,看似風牛馬不相及,其實大有關係。

故事應由鼠疫桿菌開始。致病的鼠疫桿菌 (Yersinia pestis) 蹤跡最早見於公元 541 年,是引起拜占庭帝國大瘟疫的「最大嫌疑犯」,這場史稱查士丁尼大瘟疫 (Plague of Justinian) 導致 1 億人死亡;而這種桿菌也很大機會是 14 世紀黑死病 (Black Death) 的源頭,奪走至少 5000 萬條生命,佔中世紀歐洲人口的一半左右。

惡名昭彰的鼠疫桿菌究竟從何而來?為何能有如斯傳染力?

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最新的劍橋研究顯示,鼠疫桿菌至少可追溯至公元前三千年的青銅時代 (Bronze Age) ,而且未必是經跳蚤與老鼠傳播,而是類似感冒一樣人傳人。

研究人員從歐亞地區六個不同地點,抽檢 101 個青銅時代成年人的牙齒,並分析其 DNA 。團隊發現其中七個樣本帶有鼠疫桿菌, 而經鑑定後,最古老的樣本相信有 5,783 年歷史;此前最直接的鼠疫桿菌分子 (molecular) 証據只在不足 1500 年歷史的人類骸骨中找到,新的這份研究顯示鼠疫歷史更為悠久。

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不過,當中六個最古老的樣本就沒有現代鼠疫桿菌株的 ymt 基因。該基因會幫助細菌不斷複制,直至跳蚤的消化道被堵塞,令其餓極四處亂咬,從而將細菌傳播到其他宿主身上,相信當時的「鼠疫」並沒有以動物作為傳播媒介,情況更可能維持幾千年,直到約公元前 951 年的鐵器時代才由「跳蚤 + 老鼠」這個組合傳播,成為歐亞的死亡使者。

而另一種重要的現代鼠疫桿菌基因 pla 則存在於該些 DNA 樣本。 pla 除了可感染肺部,更可在桿菌主入人體後,感染其他組織,如血管或淋巴腺等,顯示古鼠疫桿菌是種肺病,很大可能透過飛沫感染,傳染性相對現代鼠傳人的腺鼠疫 (bubonic plague) 低。

即使如此,並不等於古老鼠疫桿菌殺人較少—— 90% 沒有接受治療的病人會病死,比很多現代病毒或細菌來得兇猛。而這種傳播極快、死亡率高的疫病很大可能是逼使歐亞人遷到其他地方居住的主因。換個角度來看,鼠疫改變了社會結構;如果學者真的找到黑死病的元兇是鼠疫桿菌,這種菌甚至間接促成文藝復興與宗教改革,對人類歷史極度重要。

據領導這次研究的 Eske Willerslev ,促使鼠疫桿菌演化的機制到現時仍然存在,假如我們從這些考古的發現中學習,將可了解到其他細菌會如何演化,有效避免未來的疫症對社會造成沈重影響。

報告:
Rasmussen, S., Allentoft, M.E., Nielsen, K. & et al. (2015). Early Divergent Strains of Yersinia pestis in Eurasia 5,000 Years Ago. Cell 163(3); p571–582, 22 October 2015. DOI: http://dx.doi.org/10.1016/j.cell.2015.10.009

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