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航行者二號離開太陽圈 正式踏上星際旅途

2018/12/11 — 16:51

Credit: NASA/JPL-Caltech

Credit: NASA/JPL-Caltech

航行者二號 (Voyager 2) 正式脫離太陽系外圍的太陽圈 (heliosphere) ,踏上星際航途!

跨越世代的航天旅程

航行者 2 號在 1977 年離開地球,原定只是執行為期 5 年的飛越土星和木星任務,後來卻被繼續延長運作至今近 41 年。透過遙距改變編程,NASA 科學家成功為航行者 2 號增加功能,使其分別在 1986 年和 1989 年近距離飛越天王星、海王星。另一艘探測器,航行者 1 號則在 2012 年 8 月 25 日跨越太陽圈。

NASA’s Voyager 2 Probe Enters Interstellar Space

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航行者 2 號已無法紀錄數據,只能透過不斷將數據傳回澳洲坎培拉的深空網路 (Deep Space Network)  作分析。研究人員分析探測器數據時,發現機組在 11 月 5 日傳回的環境太陽風粒子水平突然大幅下降,而之後等離子儀器也未觀察到環境中有任何太陽風流動的跡像。由此,科學家估計航行者 2 號已離開太陽圈。澳洲坎培拉深空網路研究人員 Glen Nagle 坦言:「沒有人會預料到這艘太空探測器可維持至今,繼續穿越太陽圈邊界,踏上星際太空旅程。[1]

甚麼是太陽圈?
太陽圈是指由太陽風組成的巨型氣泡狀區域,而這股氣泡能排斥銀河系星際等離子壓力。

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尚未離開太陽系

太陽與地球距離約 1.49 億公里,即一個天文單位 (AU) ,而現時航行者 2 號離地球約 180 億公里,即相當於約 120 個天文單位。雖然航行者 2 號已離我們甚遠,但相信仍要航行多至少 300 年,航行者 2 號才正式抵達太陽系的最外圍:歐特星雲 (Oort Cloud) ,而要跨越該星雲則可能要需另外 30,000 年。

圖/NASA/JPL-Caltech

圖/NASA/JPL-Caltech

NASA 噴射推動實驗室的航行者 2 號任務主管 Suzanne Dodd 表示,研究團隊對航行者 2 號踏進新里程碑感到十分高興和鬆一口氣。「這正是我們期盼已久的結果。我們現在十分期待從兩組探測器(航行者 1 及 2 號)獲取更多太陽圈以外數據。[2]

航行者 2 號是以內置放射性同位素熱電機供應能源,即是以放射性物質的衰變轉成能量,功能類似電池。航行者 2 號的能源供應每年大概衰減 4 瓦特 (Watt) ,估計尚可維持機上部份儀器至 2025 年,甚至可能在 2030 年初期,人類仍有機會能與探測器繼續聯繫。

註:
[1] "Nobody really expected the spacecraft to last this long, to be able to continue out on their journey, to travel through the heliosheath boundary, out across the heliopause into interstellar space,” ——摘自澳洲廣播公司。 
[2] "This is what we've all been waiting for. Now we're looking forward to what we'll be able to learn from having both probes outside the heliopause."

來源:
ABC New, NASA's Voyager 2 spacecraft enters into interstellar space, 11 December 2018
Phys.org, NASA's Voyager 2 probe enters interstellar space, 10 December 2018 

文/Edward Ho 、審核/

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