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草食恐龍會食肉?糞便化石揭飲食習慣

2017/9/28 — 12:43

淺啡色為糞便;深黑色為疑似甲殼類生物結構/K. Chin et al. (2017), Sci. Rep. (CC BY 4.0)

淺啡色為糞便;深黑色為疑似甲殼類生物結構/K. Chin et al. (2017), Sci. Rep. (CC BY 4.0)

普遍會以為草食恐龍只食用「全素餐單」,不會殺生吃肉。然而,美國科羅拉多大學波德分校考古學家 Karen Chin 的團隊分析白堊紀晚期草食恐龍糞便化石後,發現大型草食恐龍有時會食用甲殼類動物。

考古學家 Karen Chin 一直嘗試找出草食恐龍的糞便化石,以了解牠們的飲食習慣。早在 2007 年,她曾在糞便化石中發現腐爛木塊,並提出大型草食恐龍鴨嘴龍可能會食用木中昆蟲和其他生物。在 2013 年,她再在猶他州大階梯景區中發現十塊糞便化石。

經檢驗後,他們發現這批有 7,500 萬年歷史的化石除了含有腐木,還有一些細微突出的碎片——顯微鏡底下看似甲殼類生物的腳或爪。後來與肯特州立大學考古學家 Rodney Feldmann 合作分析,認為碎片有機會是來自與現代淡水龍蝦或蟹近似的甲殼類生物。

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兩次發現均顯示鴨嘴龍有機會在繁殖季節主動尋找含大量生物的腐木進食,雖然未知「食肉」的實際原因,但她指出不少以植物為主食的現代雀鳥都會在下蛋前捕食昆蟲和其他蛋白質。同一道理,她和研究人員相信草食恐龍破戒食肉,有機會是因為要補充蛋白質和鈣以預備生蛋之用。

考古學家 Jordon Mallon 則持不同意見,認為鴨嘴龍未必是主動獵食甲殼類生物。反而是因為牠們身型龐大,食物來源不足時不可能太揀飲擇食,否則就很易餓死,所以牠們覓食時誤吞甲殻類生物對 Mallon 來就正常不過,但他強調是次研究讓人類更了解鴨嘴龍的飲食習慣。

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以往未有足夠證據支持草食恐龍會食肉之說,即使有腸道化石,也未足以證明化石內是曾被恐龍食用的食物。最直接支持食肉的證據,其實是相對罕見的恐龍糞便化石。此前研究找到的恐龍糞便化石,主要來自肉食恐龍。今次相對發現少有的草食恐龍糞便正好為考古學家提供線索,以了解牠們的史前餐單。

來源:
Nature, Fossilized poo reveals that vegetarian dinosaurs had a taste for crabs, 21 September 2017

報告:
Chin, K., Feldmann, R.M. & Tashman, J.N. (2017). Consumption of crustaceans by megaherbivorous dinosaurs: dietary flexibility and dinosaur life history strategies. Scientific Reports, 7. DOI: 10.1038/s41598-017-11538-w

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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