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蛋白石礦工 80 年代發現大量恐龍化石 竟藏澳洲博物館多年無人理

2019/6/5 — 16:51

1984 年,蛋白石 (opal) 礦工 Bob Foster 在澳洲小鎮 Lightning Ridge 地底十多米位置採礦時,發現一系列與蛋白石融為一體的骸骨化石。他自己與同工原本都會將這些化石打碎找出蛋白石,但越找越多時他開始懷疑這是否特殊情況,並將部份發現到的連骨蛋白石都收起放在家中。

經過數月思量後, Foster 決定將這些化石帶到全澳歷史最悠久的悉尼澳洲博物館,讓專家檢驗。這個逾 800 公里的旅程,只有 Foster 一人拿住兩個攜帶著化石的大旅行袋。他向《紐約時報》表示,一開始那些專家以為他說笑,怎知一打開袋將化石倒出時,他們已知是罕見發現,對化石相當有興趣。由於 Foster 已相當疲累,差點將化石丟倒地上,幸好有人在釀成意外前將之接住。

Bob Foster 發現的恐龍趾骨化石
Credit: Robert A Smith/Australian Opal Centre

Bob Foster 發現的恐龍趾骨化石
Credit: Robert A Smith/Australian Opal Centre

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然而,不知是甚麼原因,多年來竟然未有人進一步研究這些化石。事隔多年, Foster 在悉尼一間蛋白石商店,發現他交出的化石被出售,他最終將之重新購入,並在 2015 年捐給澳洲蛋白石中心。

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此時,新英倫大學恐龍專家 Phil Bell 才正式接手,利用電腦素描技術分析這批為數有 60 塊、包括頭、胸、前肢、尾部等的化石。團隊刊於 Journal of Vertebrate Paleontology 的報告確認,這是全新的草食性禽龍類 (Iguanodontia) ,並屬於 4 隻不同個體,並將之命名為 Fostoria dhimbangunmal ,表揚 Foster 在 Lightning Ridge 的發現;這亦是澳洲首度發現恐龍群化石,

Bob Foster 發現的一節恐龍背部化石
Credit: Robert A Smith/Australian Opal Centre

Bob Foster 發現的一節恐龍背部化石
Credit: Robert A Smith/Australian Opal Centre

該四隻至少 1 億年歷史的 F. dhimbangunmal 相信為兩隻較大型成年、一隻中型成年,以及一隻仍處成長階段的幼龍,最大兩隻身長約為 5 米。

禽龍類活躍於侏羅紀晚期至白堊紀中期,多數於歐洲與北美被發現,而 F. dhimbangunmal 則是澳洲第二個發現的禽龍類品種,上一個找到的禽龍類品種在昆士蘭中部被發現,該地曾有大量河流與湖泊,並有廣闊的沖積平原。化石亦支持過去說法,指禽龍類地理分佈可能比已知的廣泛。

Credit: James Kuether

Credit: James Kuether

因此團隊相信, F. dhimbangunmal 曾於白堊紀中期,在澳洲東部內陸海邊緣生活,當時澳洲仍為岡瓦那大陸 (Gondwana) 一部份。約在 1 億年前,內陸海開始消失 Lightning Ridge 附近的砂岩變乾酸度增加,釋出矽 (silica) 並將沉積物慢慢變成蛋白石,而恐龍骸骨在這種環境下,也會吸入矽並形成閃亮的蛋白石化石。

來源:
Science Alert, Australia's First Known Dinosaur Herd Discovered Hidden in Glittering Fossils, 5 June 2019

報告:
Bell, P.R., Brougham, T., Herne, M.C. & et al. (2019). Fostoria dhimbangunmal, gen. et sp. nov., a new iguanodontian (Dinosauria, Ornithopoda) from the mid-Cretaceous of Lightning Ridge, New South Wales, Australia. Journal of Vertebrate Paleontology Article: e1564757. DOI: 10.1080/02724634.2019.1564757

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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