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蜘蛛都有奶:營養是牛奶 4 倍!

2018/11/30 — 13:56

大蟻蛛,圖片來源:維基百科

大蟻蛛,圖片來源:維基百科

2017 年夏天一個晚上,中國科學院西雙版納熱帶植物園綜合保護中心的行為生態學家陳占其在他的實驗室,發現其中一個人工巢穴中,一隻幼年大蟻蛛 (Toxeus magnus) 依附在母親身上,令他聯想到哺乳類在成長期間吸吮母親乳頭取得乳汁。

他與同事權銳昌仔細檢查後發現,大蟻蛛母親確實為後代生產乳汁,直至其可自力更生的年青期。陳占其當時曾認為,大蟻蛛為後代真的投資了太多。

事實上,其他蜘蛛也會有短期照顧新生兒的行為,但由母親提供乳汁鮮有聽聞;在昆蟲或其他無脊椎動物中,母親長期護理更幾乎聞所未聞——即使是哺乳類以外,有脊椎動物也鮮有這種育兒行為(或概念)。

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大蟻蛛每次生產,都會產下 2-36 粒卵。陳占其團隊發現,一旦卵開始孵化,大蟻蛛母親開始會在人工巢穴周圍留下一滴滴類似乳汁的液體。經分析後,這些液體不論是蛋白質、脂肪和糖份,都是牛奶的 4 倍,非常有營養。

在孵化後數日,新生大蟻蛛會在巢穴周圍不斷吸食這些「蜘蛛奶」,但很快牠們就會排隊等候吸吮母親的產道。到出生後第 20 日,這些新生大蟻蛛已開始在巢外獵食,但其母親仍會提供乳汁,直至牠們完成成熟,即再過 20 日。

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為了解蜘蛛奶的重要性,陳占其將大蟻蛛母親產道封起後,未足 20 日的新生蛛全部死亡;較年長的大蟻蛛,則在母親從巢穴中移除後,會生長得更慢,且提早離開巢穴,同時在成年前死亡風險會增加。

不過,蜘蛛沒有乳腺,這些蜘蛛奶真身是甚麼呢?團隊推測,可能是未成熟的液化卵——其他兩棲類與無脊椎動物都會產生這些營養卵 (trophic egg) 供後代食用。題外話,蟑螂也有「奶」,但營養只是透過卵莢殼被動地吸收。

而這次刊於《科學》的發現,可能有助人類了解較複雜產後長期照料後代的演化起源。重點是,陳占其的團隊認為,這類長期照顧後代的行為並不需要複雜的腦部處理能力,而無椎脊動物也如人類、大象等其他長壽動物,演化出長期照顧後代能力。

加州大學柏克萊分校演化生態學家 Rosemary Gillespie 在接受《科學》訪問時指,其他蜘蛛品種也有類似哺養後代行為。她舉例 1990 年代曾有研究發現,稱為 Coelotes 的隙蛛會吃下留在網上的黃或褐色物質。另一暗蛛屬 (Amaurobius) 蜘蛛母親更會產下空的卵囊,會被幼蛛吃掉。

在類似行為下,後代會獲得比正常多的養份與照顧,有學者就推斷這是一種由極端環境下衍生出來的物種生存機制,因為沒有這些「直升機母親」努力投資,後代可能在弱肉強食下很快就會被其他強壯獵食者吃掉。

然而,這只是演化的其中一途罷了。大自然還有很多有趣之事等著人類去發掘。

報告:
Chen, Z.Q., Corlett, R.T., Jiao, X.G. & et al. (2018). Prolonged milk provisioning in a jumping spider. Science  30 Nov 2018: Vol. 362, Issue 6418, pp. 1052-1055. DOI: 10.1126/science.aat3692

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