立場新聞 Stand News

行星探索者:開普勒太空望遠鏡正式退役

2018/10/31 — 12:58

開普勒太空望遠鏡,圖片來源:nasa

開普勒太空望遠鏡,圖片來源:nasa

別了,開普勒太空望遠鏡。

開普勒太空望遠鏡自 2009 年 3 月 7 日升空,並跟隨地球圍繞太陽運行。NASA 原本只計劃讓開普勒太空望遠鏡執行任務 3.5 年,但最終任務延長至 9 年後的美國時間萬聖節前夕 (30.10) 才正式退役。

NASA 的行星探索者,開普勒太空望遠鏡,終耗盡燃料。這不是意料之外的事,並且標誌著開普勒望遠鏡太空任務的終結,以及搜科研數據工作的尾聲。

NASA 天體物理學部總監 Paul Hertz

廣告

這組望遠鏡以著名天文學家約翰內斯.開普勒 (Johannes Kepler) 命名。 太空望遠鏡在 9 年任務間,向科學家展示了無數系外星體的數據。提出開普勒太空任務的,是現時已退休天文學家  Ames' Bill Borucki 。 Borucki 認為透過凌日現象 (transit) ,科學家可以了解到恆星有沒有孕育著其他行星。因為行星或其他星體橫過恆星時,光線也會稍為變暗。最初 NASA 也對此假說半信半疑,更先後 4 次拒絕了 Borucki 的研究申請。直至 2000 年, Borucki 成功以地面觀察儀器數據,才說服 NASA 有關人員計劃可行。

發現無數行星 我們並不孤獨

在升空任務的首四年,開普勒一直都觀察地球向北星空,並在 2017 年從這片星空中發現 2,300 顆行星存在。此些數據更顯示行星其實在星空中相當常見,甚少單獨存在。更重要是,當中不少行星是在宜居帶中運行。華盛頓大學天文學家 Victoria Meadows 接受《國家地理雜誌》訪問時表示:「多得開普勒望遠鏡的傳奇,現在我們可以知道有大量小型行星圍繞著不同恆星宜居帶運行。」天文學家曾估計,現時銀河系中存有至少 20 億個宜居行星。

廣告

開普勒太空望遠鏡任務絕非一帆風順。 2013 年,兩組用作控制望遠鏡的三軸高度控制系統出現故障,科學家需要被迫放棄原先連續對準星空觀察的任務。NASA 在 8 月 15 日正式宣布放棄維修此兩組儀器。可幸,錯有錯著,研究人員向科學界徵詢意見,重新計劃任務。結果開普勒太空望遠鏡在新任務中,反而觀察到更多、更遠的系外星空,且收集到近 50 萬顆恆星和行星數據。

燃料終會耗盡 傳回最後餘音

比原來計劃多出近 5.5 年的開普勒太空望遠鏡,終開始耗盡燃料的倒數。研究人員分秒必爭,盡力將開普勒最後一批數據傳回地球。近年有科研團隊從部份數據中,發現太陽系系外存有不少與地球相似的行星。數月前,甚至有科學家在 8,000 光年以外,發現首個系外衛星,這一切都讓我們從地球這口「井」中,逐步看清楚這個未知宇宙。此些數據還只是冰山一角,因為開普勒望遠鏡在過去 9 年期間,一直不眠不休地收集大量星空數據。這批數據,相信蘊藏著大量未知宇宙奧祕尚待解答。

後繼有人:TESS 人造衛星、James Webb 太空望遠鏡

雖然開普勒太空望遠鏡正式退役,但人類探索太空的任務則從未完結。美國太空總署在今年 4 月,已將人造衛星 Transiting Exoplanet Survey Satellie (TESS) 送上太空,承接開普勒望遠鏡的工作。TESS 研究計劃人員 Martin Still 曾指現時 NASA 行星探索研究是基於三方面,包括測量行星位置、描述行星大小、質量和大氣成份等,以及嘗試找出生命證據。而開普勒望遠鏡已完成首步工作,之後需由其他儀器繼續了解系外星體結構。現時 NASA 預計 TESS 將掃描超過 20 萬顆恆星,找出附上行星。

除 TESS 以外,2021 年也會發射耗資約 96.6 億美元的 James Webb 太空望遠鏡,這座太空望遠鏡將可配合其他地面望遠鏡,詳細記錄鄰近行星的大氣結構,尋找生命證據,並且會將行星數據分類,幫助研究。

開普勒系統工程師 Charlie Sobeck 向 Space.com 表示,「開普勒之死」並非時代終結。他續指,望遠鏡退役是一個值得記下的一件事,而非完結。

無論最終人類能否從數據中尋得行星生命證據,也要說一句:謝謝你,開普勒望遠鏡。 

來源:
National Geographic, Famed planet-hunting spacecraft is dead. Now what?, 30 October 2018
Space.com, RIP, Kepler: NASA's Revolutionary Planet-Hunting Telescope Runs Out of Fuel, 30 October 2018

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

發表意見