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西班牙垃圾堆填區再有考古發現 出土約 1,200 萬年歷史大飛鼠

2018/10/10 — 16:25

迄今最古老飛鼠 Miopetaurista neogrivensis
Credit: Oscar Sanisidro

迄今最古老飛鼠 Miopetaurista neogrivensis
Credit: Oscar Sanisidro

西班牙學者在垃圾堆填區再次執到寶。最新刊於 eLife 的研究指,加泰羅尼亞古生物學研究所 (ICP) 團隊於巴塞隆拿市區 40 公里外的 Can Mata 堆填區,發現相當完整的嚙齒目 (rodent) 化石,經鑑定後相信為有 1,160 萬年歷史的飛鼠,並將之命名為 Miopetaurista neogrivensis ,這亦是迄今已知最古老的飛鼠骸骨,將有助了解能滑翔哺乳類動物起源與演化。

Credit: Casanovas-Vilar, I. & et al. (2018).

Credit: Casanovas-Vilar, I. & et al. (2018).

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現時有 52 種飛鼠遍佈北半球,是其中一類最成功哺乳類動物,並擁有可在各樹之間滑翔的能力。這些小型動物自帶「降落傘」,其手腕演化出長軟骨,支撐著一層與下肢連接的膜,以此在遠至 150 米的距離滑翔。不過飛鼠起源一直未明,而且有大量不同說法。雖然大部份基因研究指,飛鼠於 2,300 萬年前由松鼠分途演化出來,但過去曾發現有 3,600 萬年歷史類似飛鼠動物化石;去年有團隊亦曾在中國發現兩種有 1.6 億年有翼構造的哺乳類動物

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領導研究的 Issac Casanovas-Vilar 指,最初發現 M. neogrivensis 有如此大的脛骨與尾骨時,曾認為是靈長目動物化石,但經詳細檢驗後發現牠有特化的腕骨,故此確認其為大型嚙齒目。

部份新發現飛鼠骸骨
Credit: Casanovas-Vilar, I. & et al. (2018).

部份新發現飛鼠骸骨
Credit: Casanovas-Vilar, I. & et al. (2018).

利用分子與古生物數據進行演化學分析,團隊顯示飛鼠於 3,100-2,500 萬年前由松鼠分途演化出來,甚至可能更早。另一方面,團隊亦發現 M. neogrivensis 與現代大飛鼠 (Petaurista) 骨骼結構極為相似,相信兩者關係密切。大飛鼠品種現時主要生活於亞洲的亞熱帶或熱有雨林之中。

Casanovas-Vilar 指,學界現時辨別化石是否屬飛鼠最主要是看牙齒,但實際上能否滑翔的嚙齒目都可能有同樣的牙齒特徵,故此很難由牙齒斷定古老嚙齒目化石就是飛鼠。而是次研究則顯示,飛鼠於 3,100-2,500 萬年前由松鼠分途演化出來,比之前所想更早,而比這個時間更古老的化石可能不屬於飛鼠。

Can Mata 堆填區有超過 200 個 1,260-1,140 萬年的中新世中至晚期的遺址,過去 20 年 ICP 已在該堆填區發現逾 80 種鳥類、哺乳類、兩棲類和爬蟲類動物,當中亦有 3 種靈長類動物加暱稱為 “Laia” 的 Pliobates cataloniaeAnoiapithecus brevirostris 與泰羅尼亞皮爾勞爾猿 (Pierolapithecus catalaunicus) ,顯示當地可能曾是有高度物種多樣性的亞熱帶森林。

來源:
Phys.org, Oysters at risk from changing climate, 9 October 2018

報告:
Casanovas-Vilar, I., Garcia-Porta, J., Fortuny, J. & et al. (2018). Oldest skeleton of a fossil flying squirrel casts new light on the phylogeny of the group. eLife 2018;7:e39270. DOI: 10.7554/eLife.39270

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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