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覆葬甲蟲無母照顧 下顎演化得更強、兄弟姊妹合作性更高

2018/9/5 — 18:09

資料圖片:Burying Beetle(kebman/Flickr)

資料圖片:Burying Beetle(kebman/Flickr)

比起其他昆蟲,覆葬甲蟲顯得更有「母性」。這種甲蟲會照料幼蟲能保護自己為止。不過,發表於歐洲演化生物學學會在上周法國舉行的第二次演化生物學聯合會議的發現就指出,這種覆葬甲蟲幼蟲即使沒有母親照料仍可生存,甚至變得更加強壯。

覆葬甲蟲 (Burying Beetle, Nicrophorus vespilloides) 居於歐洲森林和沼澤之中,以老鼠及雀鳥等屍骸為主食。雌性覆葬甲蟲會在動物屍體旁產卵,而雄性覆葬甲蟲則會將動物遺體的羽毛及毛髮拔除,並將甲蟲卵子一起捲成球狀。一般情況下,覆葬甲蟲母親就會開始擔當起照顧幼蟲的工作。

英國劍橋大學演化生物學家 Rebecca Kilner 就嘗試在過去 5 年期間,了解改變幼蟲照料方法,會否改變到幼蟲生存。實驗期間,一半幼蟲沒有母親照料,另一半則會如常由母親看顧。實驗每代周而復始地進行,並觀察甲蟲身體及行為改變。研究暫未被同儕評核。

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經繁衍 30 代後,研究人員發現沒有母親照料的幼蟲演化出較強的下顎。研究人員認為,一般覆葬甲蟲母親會為幼蟲「開路」咬開動物屍體附近的泥土。不過,沒有母親的覆葬甲蟲幼蟲就要自行咬開泥土。因此只有下顎較強的幼蟲才能生存。這類幼蟲繁殖的下一代,也長有更強壯的下顎。

更有趣是,當研究人員比較兩組幼蟲在動物屍體的生存機會時,他們發現數十代都沒有母親的甲蟲幼蟲竟能與兄弟姐妹合作,生存機會因而增加。相反,有母親照顧的幼蟲,兄弟姊妹間卻出現更強競爭性,變相減少整體生存率。今次研究顯示生物兄弟姐妹之間不一定只會出現競爭,亦可以演化出合作性。另外,這類幼蟲孵化時間也相若,也可能反映牠們擁有較佳合作性的演化特徵。

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未有參與研究的演化生物學家 Allen Moore 指出,人類同樣也是社交生物,社群組成也相當重要。此研究對於了解人類演化和合作性也有一點參考價值。不過 Kilner 則認為,人類繁殖數量較少,兩者情況未必能相提並論。 

來源:
Science, When this beetle mom disappears, her children become stronger and nicer, 27 August 2018

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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