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讀論文

2016/10/19 — 12:52

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Homo ergaster ,或者稱為「匠人」—— 相信是首批離開非洲大陸踏進亞洲土地的古人類。時有想像,究竟 200 萬年前,他們面對未知世界時的感覺是如何?

我想可能會與研究工作有點相似。我們同樣跟隨前人腳步,走到了「世界盡頭」。前面一片朦朧——我們只可透過之前累積逐點的知識,慢慢拓展我們對未知的了解。而前人的經驗,就寫在不同學術論文之上,成為一個重要寶庫:讓科學家發掘、參考和挑戰。大多數人初讀論文,都會有「難」或者「煩」的感覺,多數為求過骨,讀完就算。作為初初「入行」做神經科學研究的我當然也不例外。但後來就知讀論文雖難,但對於研究工作的意義卻十分重大。初學者一點心得:讀論文可圍繞一個重點——好奇心。我不是專家,但或者可以分享一下自己的經驗,但求拋磚引玉。

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第一件事,看標題。

學術論文標題總帶有幾個術語,有時連「個個字都明,但砌埋一齊就唔明」的感覺都沒有——當然,初時看不明實屬正常。一般來說,我會先括著不明白或者不懂的字詞,以 《Restoration of Hearing in the VGLUT3 Knockout Mouse Using Virally Mediated Gene Therapy》一文為例,我會將「VGLUT3」和「Gene Therapy」兩字括著。不用為此著急,因為不明白的字眼大多都會在「引言」部份介紹,或者 Wikipedia 總會幫到你。

讀 Abstract。

Abstract 即是整篇論文的摘要:目的、方法、結果和結論,以一段簡單文字寫出。通常看完都未必會明白研究,但大概會知道文章得出甚麼結論。可是,千萬不要知結論就算,有時結論可能和數據有所出入。要肯定結論與數據是否相乎,就必先閱讀文章「結果」部份:有 Graph 睇 Graph,冇 Graph 睇字。此時又要再問自己一個問題:究竟他們怎樣得出這個數據?

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再看研究方法

那就要看看他們的研究方法,也是我認為「讀論文」最重要的部份——此部份決定研究的質素和可信性。

研究分法部份一定會包括整個實驗程序。以「生物學」相關的研究而言,一般會包括:「獨立變量 (Independent Variable)」——即研究人員改變的「數據」;「變數 (Dependent Variable)」——量度的數據;和「控制變量 (Controlled Variable)——即研究中維持不變的條件。一個簡單故事:如果其他因素保持不變 (控制變量)食用 A 藥物 (獨立變量),食藥可減少感冒病徵的程度(變數)。另外,我們也可以問:為甚麼研究人員會選擇這個方法,而非其他方法?所收集的數據是否足夠?實驗所用的方法是否真正可以反映到獨立變量的影響?又或者會不會有其他因素影響到實驗結果?

深入閱讀

當肯定研究所用的方法可靠時,若有需要就可以細閱「引言」和「討論」兩部份。了解整個研究的背景、作者所認為的不足之處,可改善的地方。在閱讀這部份時,同樣要抱著疑問的心態——為甚麼他們用引這個文獻介紹?有沒有忽略到其他內容?實驗的限制又是不是只有文中包括的幾點?當然,很多時研究可能十分複雜,一時三刻根本不會明白。此時最好先擱著文章,休息後再戰。若都是不明白,就一定要問問自己的導師、或者同學。

順帶一提,有時會讀到文獻回顧 (Review Paper)。這類報告通常會將多個研究集中分析,從而得出結論;但有時也可能會出錯。所以一旦要引用這類報告,務必「找回原文」;自己看清楚內作定奪。

心得不多,只要提醒自己:閱讀文章時,千萬不要以為報告所寫的一定正確。科學就是一個不斷從錯誤中學習和改善的過程。我們所想所問的,未必一定錯。閱讀科學研究就如走進「新世界」,初時對報告不解乃人之常情。最緊要是保持好奇心,要記著,科學家的工作是每事問。 

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