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貶退冥王星天文學家將功贖罪 發現新行星補上

2016/1/21 — 14:14

天文學家發現疑似「新第九大行星」存在的證據,或者「九大行星」這個稱號,會再次被列入教科書。

我的小女兒仍對我將冥王星降級有點不滿...幾年前她對我說,如果我找到另一個行星,就會原諒我。所以我估計現時我研究的一切,都是為她而做的。——天文學家 Mike Brown。

加州理工學院的天文學家 Konstantin Batygin 和 Mike Brown 發現外太陽系 (Outer Solar System) 的周邊的 6 個小型星體的軌道好像被引力擾亂,從而推測到可能有「第九星 (Planet Nine) 」的存在。值得留意,負責實驗的 Mike Brown 正正是早前把冥王星「降級」的科學家之一,他更因此事在 twitter 自稱為冥王星殺手 (plutokiller) 。

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天文學家相信,第九行星比地球的體積大約 5-10 倍,應該是一顆巨型「冰石星」。第九行星離我們有至少 200 個天文單位之遠(一個天文單位為地球與太陽間的距離),而它要完整地圍繞太陽公轉,相信就要花上 10,000-20,000 年。科學家認為,第九星離我們這麼遠的其中一個原因,或者是因為它在遠古時被木星或者土星的引力「拋」到太陽系邊界所致。

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沒有參與實驗的行星科學家 Alessandro Morbidelli 認為 Batygin 和 Brown 在論文提供了相當有力的數據,支持第九行星的存在。他亦相信第九行星的存在是最能合理地解釋到附近小型星體的活動。他在一個訪問中表示:「我們終有一日會找到它的,問題是,何時?

Brown 坦言,雖然他們知道第九行星的軌道,卻不清楚它的實際位置,也未曾直接觀察到。為了找出這顆失落多年的行星,至少有兩大洲的科學家開始利用天文望遠鏡嘗試找出這位遠鄰,希望可以一賭盧山真面目。Batygin 和 Brown 希望論文可以引起更多科學家的注意,他指:「如果有其他人,有更好的天文學家,也樂於找出第九行星,相信我們很快就可以真正『見到』它。」一旦有更多證據支持第九星「補上」冥王星行星的地位,整個太陽系的科學模型將會再次被改寫。

不過 NASA 的行星科學研究主管 Jim Green 就指,雖然很多人包括他自己對於發現第九行星都感到相當興奮,但他也提醒,這類小型星體的活動可能還有其他原因引起,還需要多些資料才能確認第九行星的存在。 

報告:

K. Batygin & M. E. Brown. (2016)., Evidence for a distant giant planet in the solar system., The Astronomical Journal, 151, 2.

原文:

Washington Post, New evidence suggests a ninth planet lurking at the edge of the solar system, 20 January 2016

New Scientist, Hints that ‘Planet Nine’ may exist on edge of our solar system, 20 January 2016

文/eh

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