立場新聞 Stand News

超級細菌的前世今生

2017/11/20 — 18:07

今月初世衛組織 (WHO) 發出新聞稿 [1] 再三呼籲農民和食品業停止「濫藥」,用抗生素促進牲畜生長,以預防細菌的抗生素抗藥性 (antibiotic resistance) 蔓延。原來有些國家,高達 80% 抗生素是用於畜牧業,而不是用來治療病人。國際醫學期刊 《The Lancet Planetary Health 》網站最近公佈一項系統綜述報告 [2],指出限制在牲畜中用抗生素,能減少牠們近四成的抗藥細菌。這報告幫助世衛製訂新的「在食用動物中使用抗生素指南」。其實,歐盟自2006年起禁止使用抗生素促進生長和預防疾病 [3]。另一方面,現今消費者對「無抗生素」肉類產品的需求亦開始增加。

濫用抗生素會助長抗生素抗藥性。隨著全球食用牲畜需求日益增長,密集的畜牧業將增加使用抗生素的數量。如果不停止「濫藥」,只會令多重抗藥性 (multidrug resistant) 超級細菌 (superbug) 越來越多。本年初美國就有個病例,竟然有「惡菌」能抵抗 26 種抗生素 [4],是完全是無藥可救的地步。這個星期大家應該留意到新聞,本地醫學界都提醒市民,香港抗生素抗藥性問題也是一樣嚴重。如果我們現在不採取行動,萬一有突發致命傳染疫情爆發,很可能會因為缺乏有效抗生素而造成嚴重人類災難。更有硏究保守估計 2050 年全球抗藥性感染 (drug-resistant infections) 將每年奪去超過一千萬人的生命 [5]

細菌為了生存演化出抗藥性其實是會自然發生,但是我們濫用抗生素就加速了這個演化過程。過去容易治療的感染如淋病、肺炎和肺結核,現在由於抗生素抗藥性增加,使其都變得越來越難醫治。這導致醫療成本上升、病人住院時間延長,甚至會增加死亡風險。面對這個計時炸彈,我們急需新藥物。然而,新藥開發速度總比細菌演化慢很多。

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抗生素於二戰期間開始普及使用,在最開初的五十年,人類始乎在這個與細菌之間的持久戰爭中佔了上風。如果將細菌比喻為一座城堡,抗生素便是大殺傷力武器:能攻破城門和在城牆鑽出很多個洞,破壞保護細菌的外殼,殺死這「細菌城」。有些抗生素則像個潛入城堡的臥底,截斷城內後勤指揮,阻止蛋白質和 DNA 的複製過程,令細菌不能繁殖。但是在跟着二十幾年,原本有效的武器開始失效了!人類節節敗退,戰況慘烈。事緣在某場戰役中,人類對細菌發少了幾枚「抗生素炮彈」,還未徹底摧毁細菌城牆就竟然提早撤軍。意思是病人服藥劑量不夠,或者是沒有跟足醫生指示,自行提早停藥,沒有徹底地將身體病菌全部殺死。於是,倖存的細菌為了應付下一場仗,築起更堅固的城牆來抵禦抗生素砲,更將這個「䕶城新技術」——適應力 “AirDrop” 給鄰近的細菌,抗藥性就這樣蔓延開去,超級細菌就是這樣煉成的。

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細菌是非常古老的生物,它們在這星球的歷史有上億年,比人類「佔領」地球的時間長得多!物競天擇,它們忍受了極端氣候變化和小行星侵襲等等天災,抵抗一次又一次的生物大滅絕。細菌可以存活在任何地方,就是靠頑強的適應力 (adaptation) ,而「抗藥性」只是其中一種適應力。我們可以預見,即使有威力更大的新抗生素推出,細菌都會越戰越強並極速適應,且會打敗人類繼續做地球盟主。

成也抗生素敗也抗生素,我們屢戰屢敗,還有方法逆轉勝嗎?

資料來源:

  1. World Health Organisation, Stop using antibiotics in healthy animals to prevent the spread of antibiotic resistance, 7 November 2017
  2. Tang, K.L., Caffrey, N.P., Nóbrega, D.B., Cork, S.C., Ronksley, P.E., Barkema, H.W. ... & Ghali, W.A. (2017). Restricting the use of antibiotics in food-producing animals and its associations with antibiotic resistance in food-producing animals and human beings: a systematic review and meta-analysis. The Lancet Planetary Health,1, 8. DOI: 10.1016/S2542-5196(17)30141-9
  3. European Commission, Ban on antibiotics as growth promoters in animal feed enters into effect, 22 December 2005
  4. Scientific American, A Nevada woman dies of a superbug resistant to every available antibiotic in the US, 13 January 2017
  5. Review on Antimicrobial Resistance, Tackling a Global Health Crisis , February 2015

原文刊於作者博客
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