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跌入地堡密室的蟻 變同伴相食保命

2019/11/6 — 17:29

波蘭西部村落 Templewo 鄰近德國邊境,並非旅遊熱點,但對於某些學者來說,是個相當有趣的地方。

這裡有一個已廢棄的防核武地堡,該地堡連接著一個蘇聯在 1960 年代起儲存核武的基地,是閒人勿進之地。不過,其中一個密室卻有一批意想不到的不速之客——秃背林蟻 (Formica polyctena) 。

2016 年,波蘭學者 Tomasz Rutkowski 的團隊在此密室發現該批為數約一百萬隻的秃背林蟻工蟻,團隊相信牠們是地堡地面主群族的一員,但失足從地堡天花板排氣口直接掉落至密室中,由於凌空的排氣口「有入無出」,主群族根本無法派營救隊伍拯救這批工蟻。

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地堡的排氣口
Credit: Wojciech Stephan

地堡的排氣口
Credit: Wojciech Stephan

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密室中並無任何食物,但團隊認為這批工蟻早已在這種極端環境下紮根生活多年。在 2016 年的報告中 [1] ,團隊指,亦無在密室中發現任何蟻繭、幼體或蟻后,顯示密室群族並無繁殖能力,而其規模仍持續增大,是因為當地面的主群族活躍時,蟻就會不斷跌入地堡內。

秃背林蟻
Credit: Wojciech Stephan

秃背林蟻
Credit: Wojciech Stephan

除此之外,秃背林蟻極有可能吃掉同伴屍體維持生命。團隊指,工蟻通常不會脫離主群,在無蟻后下形成新群族,但困於地堡中的螞蟻別無他法下,「在極端環境設定條件下」繼續以同伴屍體生存,並履行其社會任務。

這當然只是假說。為了驗證說法,團隊所做的就是等。在刊於 Journal of Hymenoptera Research 的新研究 [2] 中,團隊從地堡地下與地堡連接主蟻群附近的牆壁「墓地」收集了 150 多隻蟻屍,全部屍體腹部都有啃咬痕跡,最終團隊確認 93% 蟻屍曾被同伴吃過。

雖然同類相食聽起來非常毛骨悚然,但此情況在大自然極為普遍。例如團隊就指,同屬的紅褐山蟻 (Formica rufa) 以在糧食短便的初春,向鄰近群族發動「蟻戰」聞名,當士兵在戰爭中陣亡時工蟻就會將屍體拖回巢穴餵養幼體,在非常時期是重要的食物來源。

類似的情況在地堡中上演,蟻屍成為了無休止的自助餐,使秃背林蟻在極可能會餓死的地方生存。

不過,這批秃背林蟻也有個 happy ending 。團隊在 2016 年離開前,於地堡密室竪立了一條木條,倒霉的蟻可從地堡地面爬到排氣口再重回主群族生活。到 2017 年團隊再到地堡考察時,發現大多數跌入地堡的蟻已懂得使用該逃生路線,密室蟻蹤已幾乎絕蹤。 All you need is just a little push.

Credit: Wojciech Stephan

Credit: Wojciech Stephan

報告:

  1. Czechowski, W., Rutkowski, T., Stephan, W. & Vepsäläinen, K. (2016). Living beyond the limits of survival: wood ants trapped in a gigantic pitfall. Journal of Hymenoptera Research 51: 227-239. doi: 10.3897/jhr.51.9096
  2. Rutkowski, T., Maák, I., Vepsäläinen, K. & et al. (2019). Ants trapped for years in an old bunker; survival by cannibalism and eventual escape. Journal of Hymenoptera Research 72: 177-184. doi: 10.3897/jhr.72.38972

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