立場新聞 Stand News

遠古靈長類化石新發現 指甲演化史或更複雜

2018/6/22 — 10:35

微小的德氏猴 (Teilhardina brandti) 指骨/Boyer et al. (2018).

微小的德氏猴 (Teilhardina brandti) 指骨/Boyer et al. (2018).

哺乳類動物當中,只有人類和靈長類動物擁有指甲,而非爪子。不過,科學家一直都未清楚,究竟我們的祖先,是怎樣和在何時演化出指甲。

最新刊於《人類演化期刊 (Journal of Human Evolution)》的研究從美國懷俄明地區發掘。研究人員估計,這批化石約有 4,600–5,600 萬年歷史,估計與最早已知靈展類動物出現時間相乎,當中包括體形細小的德氏猴 (Teilhardina brandti) 。 研究人員 Doug Boyers 從這類化石樣本中,發現類似指骨的結構。這類結構一般會長有爪子或指甲。

不過,這類指骨並不是如人類般擁有較平坦且寬闊的結構,而是生得像爪一樣。哺乳類動物一般都手部都長有「爪子」,方便牠們替厚重毛髮上搔癢,可將蜱、蝨和寄生蟲等生物掃走。相反,靈長類動物大多雖有指甲,只有部份靈長類動物,如狐猴、嬰猴和眼鏡猴,則尚有爪子結構。

廣告

此前科學家一直認為,靈長類動物的共同祖先早已演化出指甲,而狐猴等生物的爪子則是在演化期間,不同時間演化而成。然而,從今次發現的化石證據中可見,遠古靈長類動物原來可以同時生長出爪子和指甲。此發現代表靈長類動物由爪演化到指甲的進程,比原先想像複雜。

有份參與研究的 Doug Boyers 認為,一般現代靈長類動物失去「爪子」,可能是反映牠們已演化出更複雜的社會結構,從而增加成員間互相搔癢的行為。相反,狐猴等靈長類動物多數為獨立生活,所以未有演化出指甲結構。另外,指甲結構也比爪子更能準確地控制不同動作,對人類祖先使用工具有較大幫助。

廣告

德氏猴 (Teilhardina brandti) 手指指骨的 CT 掃描圖/ Boyer et al. (2018).

德氏猴 (Teilhardina brandti) 手指指骨的 CT 掃描圖/ Boyer et al. (2018).

不過,現時化石發現仍未令科學家了解到指甲演化成因,研究人員估計這可能跟人類和靈長類動物祖先的行為改變有關。今次發現的化石證據,也再令科學家重新思考和探索人類與其他靈長類動物共同祖先的四肢結構演化史,甚至為社交行為演化提供多一點線索。 

來源:
Phys.org, Fossils show ancient primates had grooming claws as well as nails, 20 June 2018

報告:
Boyer, D.M., Maiolino, S.A., Holroyd, P.A., Morse, P.E. & Bloch, J.I. (2018). Oldest evidence for grooming claws in euprimates. Journal of Human Evolution, In Press. DOI: 10.1016/j.jhevol.2018.03.010

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

發表意見