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重檢非洲骨骸發現 3 米高巨象鳥品種 為地上最巨型雀鳥

2018/10/2 — 17:43

史上哪一種雀鳥體型最大?古生物學家一直對這問題爭持不下。不過此問題終有答案——巨象鳥物種 Vorombe titan 可能是已知最大型雀鳥。

非洲馬達加斯加曾住在不少巨型生物,包括狐猴、陸龜和河馬等。其中一種就是名為「巨象鳥」。不過,這種雀鳥可能早於 1,000 年前已絕種,相信與當時登陸當地的人類有關。

問題是,科學家對巨象鳥的了解尚淺,對上一次大型研究已要追追溯至 80 年前。英國倫敦動物學會研究人員 James Hansford 和 Samuel Turvey 認為過往研究巨象鳥的方法都不合時宜,且未能如實反映牠們的實際體型大小。因此,他們先檢驗了 346 隻巨象鳥遺骸,而這批骸骨中有 82 隻更是完好無缺。另外,他們亦利用數學及機器學習等方法,嘗試從樣本中找出以往未發現的模式。

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研究人員最終成功辨認出巨象鳥的 3 個屬 (genus) 及 4 個物種 (species) ,而非過往研究指出的 2 個屬及 15 個物種。不僅如此,他們更發現其中一種名為 Vorombe titan 的巨象鳥,體型可能比 19 世紀科學家提出最大的巨象鳥 Aepyornis maximus 還要大。

V. Titan 身高可達 3 米,重量最多可達 860 公斤。 這種 V.Titan 曾被誤認為是 A. maximus ,但最新分析則指出 V. titan 無論是骨骼形態,還是大小應為另一個屬。研究人員認為,由於巨象鳥體型龐大,相信曾對當地演化史帶來相當重要的影響,甚至對今日的生態仍有一定影響。

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今次研究不僅找出甚麼雀鳥體型最大,更重要是可食準確地了解這類雀鳥的歷史、絕跡原因,甚至可以將這類發現用於保育現有動物之中。另外,研究也可幫助我們了解人類到訪前後,這種獨特島嶼生態和演化史。 

來源:
ScienceAlert, It's Official, at Last: This Is The Biggest Bird That's Ever Lived, 30 September 2018

報告:
Hansford, J.P. & Turvey, J. T. (2018). Unexpected diversity within the extinct elephant birds (Aves: Aepyornithidae) and a new identity for the world's largest bird. Royal Society Open Science, published 26 September 2018. DOI: 10.1098/rsos.181295

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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