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重檢 70 年代末南非發現化石 揭屬全新侏羅紀恐龍物種

2019/8/8 — 12:58

Credit: Kimberley E.J. Chapelle.

Credit: Kimberley E.J. Chapelle.

有時候發現新恐龍品種並不需要新的考古挖掘計劃,我們只需重新分析現存的樣本,例如早前澳洲就有 80 年代發現的蛋白石無學者認真處理,一度流落民間,最終發現是全新的草食性禽龍類 (Iguanodontia)

周一 (5/8) 刊於 PeerJ 的報告就記錄了另一發生於南非的案例。該個在南非科薩語 (Xhosa language) 被稱為「灰色頭顱 (grey skull) 」的樣本,在 1978 年發現後一直存放於南非金山大學的演化研究所,並相信是已知恐龍刀背大椎龍 (Massospondylus carinatus) 的畸形頭顱樣本。

Photographs by Kimberley E.J. Chapelle.

Photographs by Kimberley E.J. Chapelle.

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不過,最新的電腦斷層掃描顯示頭顱並無斷裂或扭曲的跡象;團隊又將之對比其他刀背大椎龍的樣本,排除了頭部和其他骨骼生長模式有異的說法。另外,團隊也發現就算雌雄性體型不同,也不會影響刀背大椎龍頭顱形狀,因此確認樣本來自全新品種,並將之命名為 Ngwevu intloko 。團隊推斷 N. intloko 為成年雄性,比成年的刀背大椎龍體型稍細。

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有參與研究的南非金山大學古生物學家 Kimberley Chapelle 指,研究恐龍如何生長是個非常重要步驟,了解為何一些恐龍看上去不太相像。只使用化石去完成這種任務是艱鉅的事,因為單一品種的完整骸骨極為罕見,而幸運的是刀背大椎龍不論是幼體或成年個體化石也相當多。

全長 3 米的 N. intloko 估計有長頸與較方的頭部,可能與刀背大椎龍一樣以雙足行走,屬於當時較小型的恐龍,主要以植物為食,但可能也會食用一些比其更細型的動物,比我們已知侏羅紀後期大型草食性大型恐龍飲食有差異。

團隊又指,新發現可以幫助學界更了解 2 億多年前侏羅紀初期的地球面貌,當時恐龍真正開始統治地球。一直以來,學界相信刀背大椎龍屬於受惠於大型滅絕事件後蓬勃的物種,但近年研究顯示侏羅紀初期的物種多樣性相當高。

現在的問題是,會否有很多之前判斷為刀背大椎龍的樣本,事實上是其他恐龍物種。

來源:
Science Alert, A 40-Year Old Specimen Just Turned Out to Be a Totally New Dinosaur Species, 7 August 2019

報告:
Chapelle, K.E.J., Barrett, P.M., Botha, J. & Choiniere, J.N. (2019). Ngwevu intloko: a new early sauropodomorph dinosaur from the Lower Jurassic Elliot Formation of South Africa and comments on cranial ontogeny in Massospondylus carinatusPeerJ 7:e7240. doi: 10.7717/peerj.7240

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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