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「野蠻」人類近親胸廓結構不比現代人大 未知呼吸方式是否相異

2018/10/31 — 16:38

一直以來,人類自以為比已滅絕的歐洲人類近親尼安德特人 (Neanderthals) 在演化上更有優勢,亦較為文明。不過,近年已有多個證據顯示,尼人腦容量不比現代人小有巧手工藝等等。最新刊於《自然 — 通訊》的研究亦顯示,尼人胸廓結構 (thorax) 與現代智人大小相似,而非之前所想的比我們大。

胸廓包括胸骨、肋骨、椎脊等上半身骨骼結構,當中包覆著心肺及其他主要器官,這些特徵都有助學界了解人類演化過程。不過由於肋骨椎脊這些骨骼比較脆弱,難以被保存故此屬相當珍貴的化石。

西班牙巴斯克大學考古學家 Asier Gómez-Olivencia 領導的團隊,分析了 1983 年於以色列發現、有較為完整軀幹骨骸的男性尼人樣本 Kebara 2 ,並以電腦素描技術將之製成立體模型,然後再對比 16 個高度相若的現代人胸廓立體模型。

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團隊發現, Kebara 2 胸廓底部相對較闊,但其容量未有明顯更大; Kebara 2 的肋骨也較橫向地從脊柱突出,而現代人肋骨的則向下傾斜,但由於尼人脊椎位於胸腔較深處,因此無法受惠於胸廓較闊,而能吸額外的空氣吸入量。

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團隊懷疑,這些胸廓差異意味著尼人的呼吸機制可能與現代人類略有不同,他們可能有更長的橫膈膜和下肋骨有更好的擴張能力,讓他們可在吸入空氣時可騰出更多空間。

不過,如果沒有找到新的軟組織證據時,學界仍難以確定這種胸廓特徵會否有助尼人呼吸更輕鬆。年初有研究就指,尼人的大鼻是為了適應歐洲較冷氣候,能每次呼吸大量較冷較乾空氣,將之加暖加濕。

來源:
The Guardian, 90% of world's children are breathing toxic air, WHO study finds, 29 October 2018

報告:
Gómez-Olivencia, A., Barash, A., García-Martínez, D. & et al. (2018).  3D virtual reconstruction of the Kebara 2 Neandertal thorax. Nature Communications volume 9, Article number: 4387. doi: 10.1038/s41467-018-06803-z

文/Alan Chiu 

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