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霉菌生命力頑強 或影響外太空潛在生物生態

2019/7/2 — 16:32

圖片來源:nasa

圖片來源:nasa

過多輻射可輕易殺死人,但《科學》引述最新在天體生物學會議公佈的報告指出,霉菌反而可抵受實驗中極高強度的輻射繼續生存。

霉菌生命力頑強,不論是家居霉菌,還是食物生產,往往要花上極多時間處理。即使是國際太空站也不能倖免,同樣受霉菌威脅,有不少霉菌太空站牆壁和儀器上滋生。德國太空中心微生物學家 Marta Cortesão 的研究隊伍想了解霉菌究竟可否抵受太空輻射,甚至隨其他太空船傳播到其他星體。

Cortesão 等人嘗試以 X–光照射著一種太空站常見的黑麴黴 (Aspergillus niger) 孢子 (spore) ,並觀察其反應。一般在火星太空太空探測器每年只會吸收到 0.6 Gy(戈瑞 gray,電離輻射能量吸收劑量的單位),而在火星表面則只有 0.2 Gy 。他們發現,視乎輻射種類,黑麴黴被 500–1,000照射下仍可生存。相比之下,人類只要在 0.5 Gy 下就會感到不適,而 5 Gy 更會致命。

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他們更發現黑麴黴即使被用於醫院消毒的高能量紫外光照射下仍可生存,而此前曾有科學家提出以這種消毒方法處理太空船表面。換言之,黑麴黴或者其他霉菌仍有機會隨太空船散播至其他星體,影響潛在生態或科研結果。

Cortesão 指出,以往曾有研究指出霉菌在真空環境更難殺死,但過往鮮少有研究處理此類問題,只集中於細菌。不過她亦強調,現時研究只研究了輻射對霉菌影響,並不代表太空其他因素不可殺死黑麴黴。

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今次的研究除對日後太空旅程有影響外,未有參與研究的天體生物學家 Paul Mason 也向《科學》指出,既然霉菌有機會在外太空生存,今次研究可能為了解生物起源提供新方向。生命起源研究中,部份科學家認為由非生物演變至生物或者需要更多時間,因此其中一個大膽的假設,是希望了解地球生命是源自其他星體的機會。 

來源:
Science, Space station mold survives 200 times the radiation dose that would kill a human, 28 June 2019
Cortesão, M., Schuetze, T., Meyer, V., Fujimori. A. & Moeller, R. (2019), Fungal Spore Resistance to Space Radiation:  2019 Astrobiology Science Conference, Seattle, Washington.

文/Edward Ho、審核/Alan Chiu

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