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飛越邊際:冥王真面目

2015/7/14 — 17:00

(圖:NASA - New Horizons)

(圖:NASA - New Horizons)

縱使我們在宇宙細如微塵,卻絲毫不阻我們向未知進發的決心。

九年漫長旅途,倒數兩小時。新視野號將在美國時間週二( 7 月 14 日 )以每秒 14 公里的速度飛越冥王星。也是首次有人類遺骸「造訪」太陽系邊緣。探測器要在短短半小時收集冥王星系統的數據。這些資料將跨越約 31 個天文單位 (Astronomical Unit, 1 AU 大概為地球和太陽的距離 ) 傳送回地球分析 ,並預計於星期三抵達地球。

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這次任務將完成「探索傳統九大行星偵察」的創舉(現為八大行星,冥王星已被降格為矮行星),而這更是首次有美國太空總署探測器探索位處凱伯帶矮冰行星的太空任務。對上一次類似任務已經是 1989 年探測儀器航行者 2 號 (Voyager 2) 飛越海王星的長征。

冥王星心形地形 (圖: NASA - New Horizons)

冥王星心形地形 (圖: NASA - New Horizons)

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早在數日前新視野號已經拍攝了冥王星和冥衛一的一些「近照」。該輯圖片顯示冥王星赤道上有一道約 1600 公里的複雜地形,而附近亦有一類似「鯨魚尾」的地形。經 NASA 地質學家分析後,這些地形有可能是懸崖和隕石坑。而眾多圖片當中,最引起公眾注意的必然是跨越 2000 公里的心形地形,而這個心形可能是由冥王星上的冰做成,推翻了過往部分科學家認為冥王星除了隕石坑就沒有其他獨特地形的說法。

遠眺冥王星地形 (圖: NASA - New Horizons)

遠眺冥王星地形 (圖: NASA - New Horizons)

新視野號將在美國時間週二早上距離約一萬兩千公里為科學界揭開冥王星系統的神秘面紗。由於新視野號將高速掠過冥王星系統,這次歷時接近十年的任務不容有失。負責任務的科學家不僅要擔心再次和新視野號失去聯絡,亦要擔心新視野號被星塵摧毀。

綽號「鯨魚」和「甜甜圈」的冥王星地形  (圖:NASA - New Horizons)

綽號「鯨魚」和「甜甜圈」的冥王星地形 (圖:NASA - New Horizons)

科學家要確保新視野號在最接近冥王星約半小時的旅途,收集到足夠數據分析。這次任務中,新視野號除了要拍下冥王星的近距離倩影,預設的電腦程式更要利用新視野號的七種儀器收集冥王星和冥衛一的地表數據、地質、內部構造和大氣等資料。這些數據將有助解答部分冥王星和冥衛一的謎團。例如找出冥王星的結構和密度,更可以知道究竟冥王星地表以下有沒有水存在。在大約十多小時後,新視野號就能以比這些照片高 500 倍像素的圖片和數據慢慢傳送回地球。飛越冥王星後將繼續收集在古柏帶附近的資料。

天文愛好者可在太空總署和 Johns Hopkins Applied Physics Laborarty 合作的網站查看新視野號近況,亦可在稍後時間在美國太空總署網站觀看直播

飛越冥王星只是人類探索的一小步。宇宙浩瀚無阻人類無窮的好奇心,向繁星進發。新視野號將繼續探索使命逐步為人類揭開混沌的秘密。

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文/eh

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