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首度排序史前獨角獸基因 揭曾與早期人類並存至 3.6 萬年前

2018/11/27 — 16:53

Credit: W S van der Merwe

Credit: W S van der Merwe

獨角獸並非神話生物,早在 1808 年已有學者發現被稱為板齒犀 (Elasmotherium sibiricum) 的史前獨角獸。不過,牠們不如神話般描述得像有角的馬匹,而是與現代犀牛更為相近。

而板齒犀一直被認為於 20 萬年前末次冰期前已滅絕,但最新刊於《自然 — 生態與演化》的研究顯示,板齒犀可能在東歐至中亞一帶苟而殘存至 3.6 萬年前,並曾與早期人類並存。

由於過去發現的板齒犀骸骨相當零碎,故此古生物學界對其演化與歷史都未有太多認知,現時只靠個別樣本估計,板齒犀如體型較小的非洲象一樣重約 3.5-4 噸。

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在 2016 年,曾有團隊於哈薩克起出完整板齒犀頭骨,並以碳鑑年法發現該化石有 29,000 年歷史,但由於化石的膠原蛋白含量極少,學界認為所鑑定的年份並不可靠。

英國自然歷史博物館的古生物學家 Adrian Lister 聯同多個學者,搜集了 23 個板齒犀個體骨樣本,除以碳鑑年法鑑定其年歲外,亦嘗試抽取 DNA ,以了解其演化歷史。

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團隊發現,板齒犀滅絕時間比此前所想遲得多,部份個體可能在 3.5-3.6 萬年前仍生活於東歐至中亞一帶,此時早期人類已於俄羅斯、哈薩克、蒙古與中國北部等地繁衍,但團隊相信板齒犀滅絕與人類無關。

有份參與研究的阿德雷得大學分子演化學家 Alan Cooper 指,板齒犀滅絕的時間地球正經歷氣候變化,雖然程度並不極端但仍導致冬天氣溫顯著下跌,改變棲息地草原生態將之變成永久凍土層。團隊亦從板齒犀骨的碳與氮比例推算,板齒犀只吃草而不似其他同期草食性生物,已適應吃其他草本植物與灌木。

雖然已知板齒犀有角,但從未發現過其角,而從板齒犀頭骨的角根基結構推算,其角可能有一米,加上板齒犀頭大,團隊認為板齒犀不能抬起頭吃灌木葉子,只能專注吃草。

團隊又發現,雖然板齒犀外貌似現代犀牛,但與後者的血緣關係不如想像中相近,相反另一支與板齒犀於逾 4,000 萬年前分途演化的有親戚關係物種,才是現代犀牛的直系遠古祖先。

這亦讓團隊更為疑惑:既然板齒犀血系一直存在數千萬年,曾多次經歷地球氣候變化,為何在末次冰期前相對輕微的氣候事件中滅絕?這將需要更多進一步研究才可解開謎團。

來源:
Science Alert, DNA of The Mysterious 'Siberian Unicorn' Has Been Analysed For The First Time, 26 November 2018

報告:
Kosintsev, P., Mitchell, K.J., Devièse, T. & et al. (2018). Evolution and extinction of the giant rhinoceros Elasmotherium sibiricum sheds light on late Quaternary megafaunal extinctions. Nature Ecology & Evolution. DOI:10.1038/s41559-018-0722-0

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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