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馬達加斯加萬年鳥類化石 或證人類比想像早 6,000 年居於當地

2018/9/13 — 17:24

馬達加斯加距離非洲大陸 425 公里,一直被視為人類最後才踏足的土地。不過,最新刊於《科學進展》的研究顯示,一個古老雀鳥化石樣本有人為切割痕跡,人類很有可能於 1.05 萬年前已在該「孤島」生活,比之前估計的早至少 6,000 年。研究亦重新引發人類是否就是當地獨有巨型動物滅絕的幕後黑手之爭議,這些動物包括巨型狐猴與雀鳥,牠們均在 8,800 萬年前馬達加斯加脫離印度次大陸後蓬勃發展,但在數個世紀前已滅絕,且似乎在人類到達當地後不久就消失。

該研究由倫敦動物學會生態學家 James Hansford 領導,團隊使用的象鳥 (Aepyornis maximus) 化石,上面有多個刀痕,顯示人類與這些巨型動物曾長期共存,亦間接否定了人類到達新土地時,無可避免地對大型哺乳動物和不會飛的鳥類大開殺戒令其在短時間內滅絕。

象鳥
Credit: Alain Rasolo, Wildlife Artist, Madagascar

象鳥
Credit: Alain Rasolo, Wildlife Artist, Madagascar

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未有參與研究的夏威夷國家熱帶植物古生物學家 David Burney 指,是次研究連同之前其他研究都顯示人類早已生活於當地,是個重大消息。不過, Burney 與其他學者都認為研究仍未足以解答當地巨型動物滅絕的原因。

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美國自然歷史博物館人類學家 Ian Tattersall 也表示,要確認早期人類抵達馬達加斯加的時間相當困難,因為當地古人類考古證據相當稀少。過去研究則顯示在公元前 500 年左右,東非、印尼已有農民定居。而在馬達加斯加曾發現的已滅絕狐猴和河馬骸骨,也有人為切割痕跡,但年代比公元前 500 年這個年份還要早多約 60 年。另外,近期有團隊在當地東北海岸發現有 4,000 多年歷史的石刀,但學界普遍不認同該石刀的年紀。

是次研究所用的樣本發現過程也相當特別。在 2008 年紐約州立大學人類學家 Patricia Wright 從同事的姨姨打聽到,有一男子在馬達加斯加中南部 Ilakaka 尋找恐龍骨下的寶石。本著探究精神, Wright 抵達當地並發現所謂的恐龍骸骨,實際屬於當地已滅絕巨型狐猴、河馬、龜與鱷魚等的殘骸。當中還有象鳥這種類似鴕鳥的陸行鳥類,牠們高逾 3 米、重超過 350 公斤。

這批化石一直被存放於當地的考古中心,到 2016 年 Hansford 到當地才被詳細檢驗。在象鳥 2 米長的腿骨上, Hansford 發現到有深刻的劃痕,相信是人類用尖石屠殺象鳥的證據。經過碳鑑定,團隊確認化石有 1.05 萬年歷史,屬已知人類最早出現於馬達加斯加的考古證據。團隊更認為,人類可能與這些巨型動物共存 9,000 年,隨著農業活動發展,人類改變了環境與增加狩獵,才令這些動物逐步消失。

Credit: ZSL

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化石近距離圖片,可見到有 V 字型的劃痕,相信為人類用石器造成。
Credit: ZSL

化石近距離圖片,可見到有 V 字型的劃痕,相信為人類用石器造成。
Credit: ZSL

Tattersall 指現時為人類在當地的活動與影響作定論言之過早,發現可能只是一小撮短暫逗留該島的人類造成,未必危害到巨型動物群族健康。更重要是,到目前為止當地仍未找到相關石器工具,無法肯定人類在當地逗留的日子。 Hansford 承認,這將需更多證據才可完全確認說法,並希望盡快回到當地進行發掘工作。

來源:
Science, New find clears Madagascar’s first settlers of wiping out world’s largest bird, 12 September 2018

報告:
Hansford, J., Wright, P.C., Rasoamiaramanana, A. & et al. (2018). Early Holocene human presence in Madagascar evidenced by exploitation of avian megafauna. Science Advances 12 Sep 2018: Vol. 4, no. 9, eaat6925. DOI: 10.1126/sciadv.aat6925

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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