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鳥類祖先避過大滅絕的原因:種子

2016/4/25 — 17:41

白堊紀古鳥類意想圖(局部) Credit: Danielle Dufault

白堊紀古鳥類意想圖(局部) Credit: Danielle Dufault

6600 萬年前的隕石撞擊,令地表上絕大部份的動植物滅絕,當中包括奄奄一息的恐龍群族。不過,鳥類祖先卻避過一劫,並成功繼續繁衍演化至今。科學家一直不解牠們如何在事件後生還,但加拿大學者 David Larson 的研究團隊就指,答案是地表下的種子。

當年隕石撞擊墨西哥尤卡坦半島後,改變了氣候並掀起大量塵土阻隔陽光,導致地表植物無法進行光合作用而死亡。由於植物的消失,大型草食性動物逐漸衰亡,繼而亦令肉食動物無足夠食物存活。其中,就連有牙的古鳥類同樣被滅絕,只有有喙的鳥類祖大難不死。

團隊研究了超過 3,100 個,來自四個科的手盜龍牙齒標本,尋找其牙齒形態的多樣性,以了解這些現代鳥類最近親,是突然滅絕還是因為隕石撞擊後續的氣候變化而衰亡。

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Credit: Danielle Dufault

Credit: Danielle Dufault

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他們假設,這些跨越 1,800 萬年歷史的化石,其多樣性隨時間減少,即代表當時的生態正在衰退,大量物種死亡;相反,牙齒多樣性維持一定程度,就代表生態穩定,這些鳥類最近親則在白堊紀末遭遇滅絕事件而突然消失於地表上——而這亦是最終結論,手盜龍是突然被滅絕。

團隊估計,飲食習慣對現代鳥類祖先的生死有著重要角色。他們利用現代鳥類的飲食資料,最後推斷出最接近現代鳥類的祖先,是無牙齒但有強壯短啄,並以能啄開地表下的種子為食。

David 指,有一些吃昆蟲的鳥類祖先逃過被滅絕的命運,但也是絕無僅有。如果鳥類祖先不是吃種子的話,現今絕大部份雀鳥就不會出現。這些鳥類只能等待地表環境改善,有更多食物選擇才會放棄硬殻種子,改食樹葉與果實等。

來源:
BBC, Seed Clue to how birds survived mass extinction, 22 April 2016
Science Daily, Fossil teeth suggest that seeds saved bird ancestors from extinction, 21 April 2016

報告:
Larson, D., Brown, C.M. & Evans, D.C. (2016). Dental disparity and ecological stability in bird-like dinosaurs prior to the end-Cretaceous mass extinction. Current Biology, 2016. DOI: 10.1016/j.cub.2016.03.039

文/ac

 

 

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