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2013 人類演化史重大發現

2014/1/9 — 9:00

網絡圖片

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七百多萬年來,人類慢慢由猿猴演變成現在的模樣,當中經歷了不少故事。古人類學家努力不懈,尋根究底,將故事呈現出來。2013,是他們豐收的一年,讓我們看看「成績表」:

乍得人猿 最古祖先

Didier Descouens, via Wikimedia Commons

Didier Descouens, via Wikimedia Commons

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擁有七百萬年歷史的乍得人猿 (Sahelanthropus tchadensis) 頭蓋骨,經詳細分析其外型與腦容量,學者正式確認,乍得人猿為迄今已出土最古老的人屬祖先,亦是人類及黑猩猩的最近共同祖先。

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圖根原人 雙足行走

 

Credit: Chip Clark, Smithsonian Institution

Credit: Chip Clark, Smithsonian Institution

六百萬年前住在肯亞的圖根原人 (Orrorin tugenensis) ,其大腿骨外型介乎古猿與早期人類祖先,証明他們已開始直立行走。

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中耳骨 聽力演化之匙

P. Plailly / E. Dayness / Science Photo Library

P. Plailly / E. Dayness / Science Photo Library

學者化驗羅百氏傍人(Paranthropus robustus) 與 非洲南方古猿 (Australopithecus africanus) 的耳骨構造,發現牠們已有與現代人相似的中耳聽小骨 (Ossicle) ,相信牠們的聽力已發展成熟。由於中耳骨細小,難於保存,研究成果相當珍貴。

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南方古猿源泉種 另類直立行走方法

Compiled by Peter Schmid courtesy of Lee R. Berger, University of the Witwatersrand.

Compiled by Peter Schmid courtesy of Lee R. Berger, University of the Witwatersrand.

人類遠親南方古猿源泉種 (Australopithecus sediba) ,生活於二百萬年前的南非,牠們擁有與人類極相似的牙齒與下顎,卻以一種從未見過的方式直立行走,牠們是智人的祖先嗎?專家指,牠們未必是。

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直立人的肢體演化

via wikipedia

via wikipedia

我們現在之所以能拋出東西,全因為二百萬年前直立人 (Homo erectus) 的肩膀演化,促使他們的上身與前臂的扭動幅度增加,有助成功獵殺動物,當時的非洲大型肉食動物有機會因此而絕種。 另一研究則發現,有150萬年歷史、疑似直立人的手骨,可証明當時的人類的手已經非常靈巧,有能力製造以及揮動工具,比之前估計的早50萬年。

肩膀演化報道

直立人手骨報道

改寫人類演化史的頭骨

University of Zurich

University of Zurich

研究團指該批頭骨發掘非常重要。因為可以証明此前非洲出土的「不同種類」人類祖先化石,其實有機會全都是同一種直立人 (Homo erectus) 。

該批直立人遺骸是於幾百年內相繼死亡,分別為一名年老男性、兩名成年男性、一名女性以及性別不明的小孩。而最新出土的成年男性化石卻在五個頭骨中的腦容量是最少的,引起研究團注意。他們以現代人與猩猩不同年齡演變作對比,發現即使這五個頭骨看似五種不同品種,但其演變比例與現代人及猩猩非常相似。

主場報道

人類的搖籃 再有大量發現

其中一位研究員於遺址與雕像拍照 Credit: Andrew Howley

其中一位研究員於遺址與雕像拍照 Credit: Andrew Howley

被稱為「人類的搖籃 (Cradle of Humankind) 」的南非 Sterkfontein, Swartkrans, Kromdraai 與 Environs 化石遺址一深入洞穴,再有大量發現。不過,研究團仍未公佈該些化石屬於何種人類近親,做法並不符一貫古人類學研究慣例,當中是否驚世發現,仍然是謎。

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複雜工具 更早出現

(A, B) fracture wings on transverse fractures; (C, D) fracture wings on burin-like fractures; (E) impact fractures on two fracture fronts on the distal portion.
doi:10.1371/journal.pone.0078092.g002

(A, B) fracture wings on transverse fractures; (C, D) fracture wings on burin-like fractures; (E) impact fractures on two fracture fronts on the distal portion.
doi:10.1371/journal.pone.0078092.g002

專家証實埃塞俄比亞出土的石制標槍頭,有約廿八萬年歷史,比此前發現的最古化石早二十萬年。據原先估計,只有現代智人 (H. sapiens) 才懂得以多種物材製造拋射工具,但此研究推翻這估計,令人類演化的故事更複雜。

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西班牙最古人類 DNA

尼安德特人 via wikipedia

尼安德特人 via wikipedia

專家從西班牙阿塔坡卡山的 Sima de Los Hueses 洞穴發掘大腿骨化石,並成功從這有四十萬年歷史的化石提取基因,比此前類似研究所用的化石歷史早上十萬年。。研究團事前從化石外型估計,是來自尼安德特人 (Neanderthal) 祖先。但經鑽取 DNA 樣本後發現,應是八萬年前生活於東亞的丹尼索瓦人 (Denisovan) 的祖先,而最近在西伯利亞出土的丹尼索瓦人化石至少離該地四千哩。 另外,我們一直以為美國土著祖先來自東亞,但從有2.4萬年歷史的西伯利亞男孩基因組發現,其三分之一基因與歐洲人一樣。

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西伯利亞男孩報道

人類近親雜交而來?

2010年,科學家發現人類有部份尼安德特人 (Neanderthal) 基因,從那時開始,科學界懷疑現代智人 (Homo sapiens) 的祖先與其他近親如尼安德特人雜交 (interbreed) 。其後,考古學家在西伯利亞的丹尼索瓦洞 (Denisova Cave) ,找到疑似尼安德特人指骨化石,但最終檢定並非智人或尼安德特人,而是「第三種人類」——丹尼索瓦人 (Denisovan) 。 而在同一洞穴最新發現的腳趾骨化石,是屬於尼安德特女人,她亦帶丹尼索瓦人的基因,由此推斷這位女士的祖先曾與丹尼索瓦人雜交。此外,這位女士的基因還帶有一些我們未知的基因,有機會是與其他人種——直立人 (Homo erectus) 雜交。該考古團團長 Svante Paabo 表示這並非罕見,因為當年現代智人橫越歐亞大陸時都曾與「其他人類」雜交。

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更多尼安德特人發現

法國研究指尼安德特人懂得利用骨頭製作 Lissoir 以令動物皮毛柔軟順滑,而現今的製皮草工人仍然使用類似的工具。他們也有可能在九萬年前已自行發明了線,縫合東西。 另外,意大利研究顯示尼安德特人開始將洞穴分成不同空間,如睡房、廚房等等,這傾向一直被認為只有現代智人才有。同時,尼安德特人有意識地安葬死去的親朋。

相關報道:Lissoir意識

哈比人是真的嗎?

哈比人頭骨(左)人類頭骨(右)Credit: Professor Peter Brown, University of New England

哈比人頭骨(左)人類頭骨(右)Credit: Professor Peter Brown, University of New England

2013年,再有佛羅勒斯人 (Homo floresiensis) 手腕骨出土,証明他們並非因病變而導致身材矮小的人類。 近年發現的佛羅勒斯人,由於身高僅有一米,腦容量與猩猩相約,因此也被稱為哈比人。他們生活在印尼弗洛勒斯島,直至12000年前滅絕。 不過,當年有份發掘佛羅勒斯人的「哈比人之父」 Mike Morwood 在七月因癌病逝世,享年62歲。

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來源:
The Most Fascinating Human Evolution Discoveries of 2013 - Scientific American, 1 January 2013

文/ac

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