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5.2 億年 18 觸鬚「水怪」 疑為現代櫛水母遠親

2019/3/26 — 16:45

布里斯托大學考古學家 Jakob Vinther 早幾年去到雲南大學,探訪候先光等同業朋友,後者邀請 Vinther 鑑賞一塊來自澄江生物群、有 5.18 億年歷史的奇怪生物。

這個寒武紀生物在其口部周圍有 18 條觸鬚,每條觸鬚更有大量纖毛。最終, Vinther 決定與候先光等人深入分析這個化石,並發現牠在解剖學上,與現代櫛水母有很多相似之處,或為櫛水母的遠古親戚,可解開當中一些這種軟體食肉動物的演化謎團。研究現已刊於《當代生物學》

有關櫛水母

櫛水母與水母並非同門生物,主要分別在於後者擁有刺囊細胞 (nematocyst) 作捕食、防衛之用,以及利用不同神經系統。而過去的基因組研究顯示,櫛水母可能是最古老的多細胞動物,很多結構遠比櫛水母簡單的生物,反而與高等生物關係更近。

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三穹傣花蟲
Credit: Zhao, Y. & et al. (2019).

三穹傣花蟲
Credit: Zhao, Y. & et al. (2019).

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團隊將這全新發現命名為三穹傣花蟲 (Daihua sanqiong) ,其中傣是指雲南的少數民族「傣族」,而花則代表其形態綻放如花。

三穹傣花蟲的 18 條觸鬚均有纖毛,相信有助捕獵,類似的纖毛結構只在櫛水母身上出現,但櫛水母的纖毛則幫助游動。經詳細分析後,團隊認為三穹傣花蟲與其他遠古生物,如同有 18 條觸鬚的先光海葵,以及高足杯蟲等相關。

Credit: Zhao, Y. & et al. (2019).

Credit: Zhao, Y. & et al. (2019).

另一三穹傣花蟲樣本上的纖毛痕跡
Credit: Zhao, Y. & et al. (2019).

另一三穹傣花蟲樣本上的纖毛痕跡
Credit: Zhao, Y. & et al. (2019).

Vinther 指,部份學者曾認為櫛水母是首批地球演化出的動物,但研究顯示櫛水母一系的動物可能有更早歷史,而且這些遠古生物部份曾攜帶有機骨骼結構,但在演化過程中經已退化。

研究同時為類似的遠古生物,於演化樹上的位置提供線索。團隊原以為三穹傣花蟲屬海葵、珊蝴、水母等的刺胞動物門,但最終認為與櫛水母有較密切關係,將之列入櫛水母動物門。

不過有學者就質疑團隊說法,認為分類未必正確,例如高足杯蟲同樣有纖毛,但現時仍未被列入任何門之中,因為纖毛有機會是趨同演化 (convergent evolution) 產物,即兩種不具親緣關係的生物,長期生活在相同或相似的環境下,因應需要而演化出相同功能的器官或現象。

來源:
Live Science, 520-Million-Year-Old Sea Monster Had 18 Mouth Tentacles, 22 March 2019

報告:
Zhao, Y., Vinther, J., Parry, L.A., Wei, F. & et al. (2019). Cambrian Sessile, Suspension Feeding Stem-Group Ctenophores and Evolution of the Comb Jelly Body Plan. Current Biology published online 21 March 2019. doi: 10.1016/j.cub.2019.02.036

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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