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9,200 萬年歷史小型恐龍化石 填補暴龍變大演化史空缺

2019/5/8 — 11:33

Credit: Andrey Atuchin

Credit: Andrey Atuchin

最新刊於《自然生態及演化》的研究顯示,於美國新墨西哥州祖尼盆地 (Zuni Basin) 發現的兩個小型暴龍科 (tyrannosauridae) 化石,將會填補白堊紀後期廣為人知的暴龍 (Tyrannosaurus rex) 如何成為地球霸主的演化史空缺。

該兩個化石約有 9,200 萬年歷史,屬白堊紀早期的恐龍,並被命名為 Suskityrannus hazelae 。 Suski 在祖尼語中有郊狼 (coyote) 的意思,表示其體型只有如郊狼一樣。團隊在報告中明言, S. hazelae 是一種最早期、微型暴龍科與最後期巨型暴龍之間的過渡物種。

第一個有部份頭骨的化石於 1997 年由 Robert Denton 與 Doug Wolfe 發現,另一個化石則較為完整,在 1998 年由當時僅 16 歲的高中生 Sterling Nesbitt 參與 Wolfe 領導的挖掘計劃中發現,現時 Nesbitt 是維珍尼亞理工學院的地質科學系副教授。

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Credit: Nesbitt, S.J. & et al. (2019).

Credit: Nesbitt, S.J. & et al. (2019).

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兩個 S. hazelae 化石身高僅為 1 米,只有 20-40 公斤重、 25-32 厘米長,整個身軀僅大過暴龍的頭顱。由於兩個樣本只屬幼體,團隊相信成年後的 S. hazelae 體型會稍大,但不會大得似重達 5-7,000 公斤的暴龍。另外,體型小的 S. hazelae 仍與後起的暴龍一樣有強勁咬合力,但又有早期暴龍科的特徵,能快速行動。

S. hazelae 化石與暴龍下顎的對比
Credit: Virginia Tech

S. hazelae 化石與暴龍下顎的對比
Credit: Virginia Tech

巨型暴龍最早於約 8,100 萬年前的白堊紀後期出現,而中型的暴龍科則已於 1.5 億年前於地球活動,然而這 7,000 萬年間暴龍科恐龍到底如何演化,因為缺乏化石記錄人類無法得知。

古生物學家相信,這段時間的化石缺乏源於當時海水水位上升,淹浸並侵蝕了原本的陸地,降低了生物死後殘骸被保存的機會。

連同最近發現的烏茲別克 Timurlengia euotica 與美國猶他州的 Moros intrepidus 兩種暴龍科化石, S. hazelae 的發現將有助了解暴龍身型變得如此龐大。與一匹馬差不多大的 T. euotica 約有 9,000 萬年歷史,而 M. intrepidus 則存活於 9,600 萬年前的地球,體型略小於袋鼠。

雖然這三者均屬白堊紀中期的物種,但專家相信牠們都不是暴龍的直接祖先,相反牠們都來自一個 1 億年前出現的共同祖先。

團隊指,雖然現時仍未清楚為何暴龍演化成地球史上其中一種最大型生物,但估計是與白堊紀中期環境變化有關,暴龍科恐龍為了適應捕獵體型較大的生物而變大。

來源:
Science Alert, This Adorable Little Tyrannosaur Just Filled a Large Gap in T. rex Evolution, 7 May 2019

報告:
Nesbitt, S.J., Denton Jr, R.K., Loewen, M.A. & et al. (2019). A mid-Cretaceous tyrannosauroid and the origin of North American end-Cretaceous dinosaur assemblages. Nature Ecology & Evolution (2019). doi: 10.1038/s41559-019-0888-0

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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