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King Kong 滅絕的真相?

2016/1/7 — 18:24

King Kong 2005 劇照

King Kong 2005 劇照

最近重看 King Kong (金剛, 2005 重拍版),難忘牠的霸氣。即使身型龐大, King Kong 的動作比其他正常體型的近親來得更靈活,怪不得成為了骷髏島的霸者。小肥波不禁問,究竟類似 King Kong 這麼大型的猩猩有否(曾經)出現於地球上;又,如果真的存在過,牠們的生活會如何?

多得 Google 與維基大神,巨猿 (Gigatopithecus) 真的曾出現於地球上——確實點說,是南中國與東南亞的森林之中,但不似電影所描述,巨猿沒有尖長的獠牙,也沒有這麼靈活,牠們只是種素食動物。而巨猿的發現也是個比較特別的故事。

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百子櫃中的巨猿

中醫經常以「奇怪」的東西入藥:草根、貝殼以至胎盤(紫河車),而其中一種藥材「龍齒」,就是古代大型哺乳動物的牙齒化石,用以醫治驚癇、癲狂、心煩失眠等症狀。

已故古人類學家孔尼華 (G. H. R. von Koenigswald, 1902-1982) 就於 1935 年,在香港的中藥店發現準備被磨碎的巨猿臼齒及骨頭。及後中國的柳州、越南以至印度都發現過巨猿的牙齒及顎骨。如果不是孔尼華的眼光獨到,巨猿的遺骸可能永遠被消失了。

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巨猿牙齒
Credit: Senckenberg Research Institute

巨猿牙齒
Credit: Senckenberg Research Institute

不過由發現至今數十年,我們仍沒有找到太多史前的巨猿化石,就連是雙足或是四足行走也無從稽考,只能憑其牙齒及顎骨的大小與構造,推斷牠們高 3 米,重超過 540 公斤,而且是只吃草葉果實的純素動物,甚至不能攀樹,試想想半噸巨猿在樹上不是很易把樹壓垮嗎?

巨猿大臼齒 Credit: Senckenberg Research Institute

巨猿大臼齒 Credit: Senckenberg Research Institute

最新的研究 [1] 透過檢測巨猿牙齒化石琺瑯質的碳同位素,發現巨猿在更新世冰河時期,即 260 萬年至 1.2 萬年前,無法找到足夠植物糧食而逐漸滅絕。而身處於同一世代的古人類以及其他人猿屬因為在生態學上有較高的靈活性之下,例如食量沒有巨猿一樣大,牙齒結構亦讓牠們能以肉食果腹,而得以繼續生存。

巨猿與曾是地球霸主的恐龍一樣,是氣候轉變,還是基因的錯令牠們滅絕也好,真正的原因可能永遠被埋沒,但 life must find a way ,地球才會演化成現今的樣子。

報告:

  1. Bocherens, H., Schrenk, F., Chaimanee, Y., Kullmer, O., Mörike, D., Pushkina, D., & Jaeger, J. J. (2015). Flexibility of diet and habitat in Pleistocene South Asian mammals: Implications for the fate of the giant fossil ape Gigantopithecus. Quaternary International. DOI: 10.1016/j.quaint.2015.11.059

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