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NASA 發現十個類似地球星體

2017/6/20 — 16:07

Credit: NASA / JPL-Caltech

Credit: NASA / JPL-Caltech

美國太空總署 (NASA) 於香港時間周一 (19.6) 晚上宣佈,從開普勒太空望遠鏡 (Kepler telescope) 最後一批分析的天鵝座 (Cygnus)  20 萬個星體中,再找到 219 個系外行星 (exoplanet) ,其中十個大小與氣溫均與地球相若,或能在該些行星找到生命體。

該 10 個新發現行星與恆星的距離,相信可讓液態水在地表出現,而液態水一直被科學家視為生命誕生的關鍵。當中有幾個圍繞著屬 G 級恆星公轉,G 級恆星即與我們的太陽相若質量及溫度。其中一個被稱為 KOI 7711 的行星,有可能是地球的雙胞胎,是僅比地球大 30 倍的岩石星體,其與行星距離也跟地球大致相同。

不過,參與開普勒任務的 Susan Thompson 提醒,現時指 KOI 7711 是另一個地球仍言之尚早。因為開普勒望遠鏡無法確認行星是否有大氣層或液態水。她又指如果外星人使用類似的儀器觀察太陽系,他們可能會發現金星、地球和火星這三個有岩石的行星,但不知只有地球有生命存在。

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NASA 負責宇宙起源科技發展計劃的 Mario Perez 指,人類一直在問「我們孤獨嗎」這個問題,開普勒今天的發現可能間接告訴我們,我們並不孤單。

開普勒望遠鏡於 2009 年發射,旨在搜尋環繞著其他恆星之類地行星。隨著最終數據分析已出爐,NASA 指他們現正努力解答類地行星在宇宙間普遍與否這個問題,這亦是評估地球以外有否存在生命的關鍵一步。

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為期四年的搜索,開普勒望遠鏡雖然只探測了 0.25% 的宇宙,但經已確認 2,335 個的行星,以及另外 1,699 個類地行星,數字包括 49 個與地球大小相同、位於宜居帶的行星。

開普勒的數據亦提供新方法來評估其他行星是否如地球般具有堅實岩石表面,抑或是如海王星一樣由氣體組成。區別將有助天文學家縮窄範圍,加怪尋找外太空生命的可能性。

NASA 指,行星若是地球 1.75 倍或以下大小的行星往往由岩石組成,而 2 到 3.5 倍的則由氣體籠罩。加州理工學院的天文學家 Benjamin Fulton 表示這兩種行星類別,相當哺乳動物和蜥蜴的分別,將有助我們了解星體演化,幫助天文學家確定行星如何成形。 

Fulton 與其同事認為「超級地球」和「迷你海王星」之間的區別,有可能與氫和氦含量多少有關。這些元素都非常輕且在高溫下出現,類似地球的岩石行星,大氣層相對稀薄,這些元素含量亦較少;如果一個行星能容納更多這些氣體,它就如氣球一樣形成廣闊而濃密的大氣層,使得該行星比「超級地球」大得多。而到目前為止,天文學家暫時仍未在太陽系中發現這兩種行星。

開普勒太空望遠鏡曾在 2013 年 5 月因為反應輪故障而無法設定望遠鏡方向,被迫停止其搜尋行星任務。但其後, NASA 利用來自太陽粒子的輕微壓力來保持望遠鏡定向,並將望遠鏡設計成為第二個外行星搜索項目 K2 的主要工具。 NASA 估計,望遠鏡有足夠燃料在 2018 年維持運作。

屆時, NASA 期望能準備發射凌日系外行星巡天衛星 (TESS) ,搜索宇宙中最亮恆星周圍的小行星,另外, NASA 亦預計會在同年發射旨在檢測其他行星上大氣層的詹姆斯·韋伯太空望遠鏡

來源:
The Guardian, Nasa's Kepler telescope finds 10 Earth-like planets: 'We are not alone’, 20 June 2017
The Washington Post, NASA finds 10 new potentially habitable ‘Earth-like’ worlds, 19 June 2017

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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