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時間距離的錯覺

2015/4/30 — 16:54

時間的流逝在主觀的感覺上有快慢之別,所謂快活不知時日過,而在痛苦或沉悶時,時間則過得特別慢,這大概是人人都有的經驗。除了時間流逝的快慢,事件之間時間距離的長短,也有主觀感覺上的分別 --- 有些情況叫「錯覺」也許更適合,例如事實上是 A 和 B 的時間距離比 B 和 C 的大,但感覺上可以是 B 和 C 的時間距離大些,甚至是感到大很多。

最近香港無綫電視重播劇集《大時代》,該劇於一九九二年十月首播,距今已差不多二十三年,我也覺得那是很久以前的事了;然而,我到美國讀研究院,是一九九三年,卻又覺得那不是太久以前的事,至少沒有《大時代》播放時那麼久遠。這算是錯覺,因為兩件事只是相差不到一年!

為甚麼會有這個錯覺呢?讓我提出一個未經研究、不甚科學的解釋:可能是因為到美國讀書這件事對我來說是重要和美好的,在回憶時會受正面的情緒影響,於是覺得格外親切和具體;這種親切感和具體感,經過某些心理機制,會被轉化為感到在時間上也是接近的。至於《大時代》,我是沒有甚麼感情的,因為當年沒有看(那時我已甚少看電視,就算看,也只是看新聞及時事節目);沒有情緒的干擾,那時間距離的感覺便可以客觀一點 --- 二十三年,對一個人來說事實上是很長的時間。

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如果這個解釋合理,不妨引申一下:假如某件事情是你不願意發生的,是令你不安或不快的事,那麼,你在回憶時會受負面的情緒影響,在心理上可能會盡量跟這件事情保持距離;這種拒抗感,經過某些心理機制,會被轉化為感到在時間上也是距離遠的。好了,讓我問問你:你是否覺得梁振英「當選」特首,已經是很久以前的事呢?事實上,他當了特首不過兩年零九個多月。

有些時間距離的錯誤判斷,不可以說是錯覺,因為錯誤只在於我們的歷史知識不足。以下是一個有趣的相關問題:第一個古埃及金字塔建成之時和「埃及妖后」克麗奧佩特拉(Cleopatra)出生之年的時間距離大一些,還是克麗奧佩特拉出生之年和第一間必勝客(Pizza Hut) 開張之時的時間距離大一些?

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請自行計算答案:第一個古埃及金字塔建於約公元前二六三零年,克麗奧佩特拉約於公元前六十九年出生,而第一間必勝客在一九五八年開張。

連結:魚之樂

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