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死馬當活馬醫

2018/12/14 — 16:20

作者網誌圖片

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月初我隨李嘉誠名下的「維港投資」到三藩市灣區考察其初創投資,期間上載了一張和小馬的合照在 Facebook。朋友們很好奇,不是看初創嗎,怎麼到馬場去了?有異想天開的私下問,莫非小馬是實驗室培養出來的複製馬?

非也,小馬不是初創的產品,是初創的用家才對。且聽我道來。

距三藩市 89 公里的瓦卡維爾市(Vacaville)有一座佔地 63 英畝的馬場 Victory Rose,由女主人 Ellen Lee Jackson 獨力經營了 27 年,專門培養和訓練參賽的純種馬。每年一月初是小馬誕生的季節,母馬懷孕足足 11 個月,等的就是這一天。

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小馬紛紛落地,馬場上下興奮又緊張,此際最讓 Ellen 擔心的,就是初生小馬受「艱難梭菌」(Clostridium Difficile)感染,導致腹瀉、發燒。艱難梭菌奇惡無比,專門襲擊初生小馬的腸道,若不服食抗生素,受感染的小馬幾乎必死無疑,而且不管馬場如何全面消毒,還是防不勝防。馬場一旦爆發艱難梭菌感染,小馬連環受襲,馬場整整一年的經營幾乎就血本無歸。而且若小馬夭折,母馬也會十分悲傷,往往陪伴小馬屍體整天才捨得讓馬場的人員抱走,令人心酸。

這年又爆發「艱難梭菌」感染,而且這次的菌特別兇,對常用的抗生素產生抗藥性,令 Ellen 束手無策。加州大學戴維斯分校(UC Davis)距馬場不遠,Ellen 與一些研究人員相熟,一天提起此事,十分焦慮。研究人員提到,他們幾位同僚成立了一所微生物科技初創(Evolve Biosystems)不久,產品是給初生嬰兒服用的一種益生菌,有助重塑腸道健康,不知對小馬可有效?Ellen 無計可施,只好「死馬當活馬醫」,讓這初創以人類嬰兒服用的配方為基礎,調製出一款專門給初生小馬的益生菌糊劑(glue),抒緩艱難梭菌感染。

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神奇地,此劑效果立杆見影,受感染的小馬不久便百分百痊癒,健康成長。研究人員也大為鼓舞,經過實驗後,在人類嬰兒產品之外,再推出一款含兩種活性益生菌 B.infantis 及 L.Plantarum 的補充劑 GlycoGuard,供小馬服用。GlycoGuard 對付艱難梭菌的原理,和抗生素完全不同:它讓小馬腸道內的益生菌大量繁殖,扭轉腸道的酸䶨值和微生物生態,令艱艱梭菌無法生存,小馬便能回復健康,更不會產生抗藥性。

這家科技初創的成員不止實驗室中的書呆子,還有具相當生意頭腦的企業人員,眼見產品既然對小馬有效,對數量更龐大的動物又如何?例如豬隻,農場為免爆發感染,往往不管三七廿一,給初生小豬大量餵飼抗生素,如果能用益生菌取代之,對人類的健康也大為有用(待續)。

(灣區考察.之二)

 

本文 12 月 14 日刊於《晴報》專欄「創業群俠傳」
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