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觸不到的她

2019/7/12 — 15:58

Amazon 的智能揚聲器附設人工智能助理 Alexa。(資料圖片,來源:Andres Urena @Unsplash)

Amazon 的智能揚聲器附設人工智能助理 Alexa。(資料圖片,來源:Andres Urena @Unsplash)

你有開啟語音助理(voice assistant)操作智能電話嗎?你的助理是「男」或「女」?我不習慣以聲音向智能裝置發出指令,總覺得很別扭,但未來可能不得不「屈服」,因為以聲音來和電腦互動將非常普遍。

趨勢之一是智能揚聲器(smart speakers)市場漸漸龐大。Amazon 在 2016 年推出 Echo,附人工智能助理 Alexa,冀以此不起眼的「揚聲器」進佔人工智能市場,當年僅百分之四美國家庭採用。但此奇招漸見成效,去年美國的智能揚聲器用家增長 40%,逾 6,600 萬人(即超過四分一人口),其中 Amazon Echo 佔 61%,Google Home 屈居其後,佔 24%。眼見智能揚聲器得到市場接納,其他對手如蘋果、三星、傳統音響專家 Bose、及百度等更蠢蠢欲動。

其中以百度最為進取。市場研究公司 Canalys 發表智能揚聲器全球第一季出貨量的估算,中國佔 51%,超越美國的 24%。這龐大的出貨量,使百度一出手便成為全球供應量第三,僅次於 Amazon 和 Google。

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因為百度和中國市場的加入,相信不久將來智能揚聲器的普及將迅速上升。比它更早融入日常生活的,是安裝在各智能電話中的語音助理。按英國 Juniper Research 的調查,截至 2018 年年底全球共有 25 億「名」具人工智能的語音助理;估計到 2023 年,「人數」將達 85 億,和全球人口差不多。

大家不妨猜一猜,這些「助理」的「性別」以何者為多?顯然是女性。蘋果的 Siri 和 Amazon 的 Alexa 都是女生名字,而它們在智能電話和智能揚聲器中都佔主要市場。大部份語音助理的設定為女聲,唯 Google 有刻意把語音助理的聲音調至中性。有這樣的結果毫不出奇:80% 人工智能的研發者都是男性(其中尤以來自較優渥背景的白人為主)。在研發人工智能的科企巨頭中,Facebook 的女工程師佔 15%,Google 更只有 10%。

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聯合國教科文組織(UNESCO)月前發表報告,指以女聲為主的語音助理加劇不利女性的性別定型,而隨智能揚聲器和語音助理的普及,這現象將更趨明顯。一班語音學家和技術專才針對這種性別定型,混合了廿多把聲音(來自男、女、跨性別人士等),「調製」出一把中性的聲音 Q,其聲音頻率為 145Hz,是男人(80Hz)和女人(220Hz)之間。不知將有多少語音助理採用這把代表包容和進步的「第三性」聲音?

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「當語音助理的能力越來越高,其互動的模式越來越個人化,所引起的將不止私隱問題(美國調查一宗謀殺案時,曾要求 Amazon 提供屋主 Echo 聆聽所得,但被 Amazon 拒絕)。我看過美國一位女工程師在網上分享,說當她聽見男友在家中與「Alexa」對話時,感到很不安,但解釋不到那是妒忌或其他。有朝一日,像電影《觸不到的她》(Her)中男人愛上虛擬女助理的橋段,也許很平常。」

 

本文精簡版同日見報:《晴報》專欄「創業群俠傳」
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