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酵母工場

2018/12/28 — 15:25

作者網誌圖片

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本文是「創業群俠傳」在 2018 年的最後一篇專欄,正好也是「灣區考察」的最後一章。

我在「灣區考察系列」的首篇文章〈年輕的心〉中提到,「維港投資」看好「合成生物科技」(Synthetic Biology)的前景,近年多作有關方面的投資,但在接下來的兩篇文章裏,對此皆著墨不多,所以今天想寫一個和「合成生物科技」有關的初創,完整整個系列。

Demetrix 是一家非常年輕的初創,成立剛剛一年,員工總數才 21 人,大部份從事科研。它位處加州大學柏克萊分校附近,由其大學教授 Jay Keasling 成立。Jay Keasling 在合成生物技術界是赫赫有名的人物,2006 年他發明以酵母生產的青蒿酸,是治療瘧疾藥物青蒿素的有效成份,通過其技術製成的藥物,價廉物美,至今在非洲救人無數。Keasling 教授不但是學術界的先驅,對產品的商業化也甚有經驗,多次把研發產品(如生物燃料)由實驗室分拆出來成立公司,讓研發和商業既獨立運作,又相得益彰。維港投資通過介紹認識教授,得知其最新成立的初創 Demetrix 以酵母製造藥物,深具市場潛力,遂率先投入 1,000 萬美元種子資金助其擴張。

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究竟 Demetrix 的市場潛力在哪裏?市面上有四至五成藥物提煉自植物(其餘通過化學合成),但生產和提煉的成本很高,而且會產生很多浪費。舉例,人蔘可補氣補血、延年益壽,但並非整棵人蔘皆有此用。如果科學家能把人蔘中的有效成份識別出來,以後只須大量培植該有效成份,不就可大大減少浪費,並節省種植和提煉的成本嗎?

Demetrix 的核心技術,就是把一些植物中的有效活性成份區別出來,找出製造它的基因及合成途徑,然後將該基因移植到酵母上,再通過培育含該基因的酵母,又快又好地複製該活性成份。常人用來做麵包或釀啤酒的酵母,落在科學家手上,成為製造藥物的迷你工場。

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這技術優於傳統植物提煉之處是:(1) 純度大大提升,達 98% 以上,幾乎沒有副產品;(2) 成本大減,以三週生產週期計,成本只及傳統的十分之一;(3) 不受地理或氣候所限。某些草藥只生長於一些特殊環境,利用「酵母工場」,只要活性成份被識別出來,就可以由實驗室複製而成。

目前 Demetrix 規模還小,只挑選了四種產品作培植,每種由一位擁博士學位的研究員領軍。將來規模提升,產能和產量都可大增,可望顛覆草藥和藥品市場。

記得隨「維港投資」啟程往灣區前,很多初創朋友向我打聽如何獲得他們垂青。參觀了五間「維港」在灣區的初創後,我想 Demetrix 這家初創就作出了完美示範:技術具顛覆性、團隊實力與經驗過人、市場潛力龐大。香港有初創準備好了嗎?

灣區考察.之四(完)

 

上文 12 月 28 日刊登於《晴報》專欄「創業群俠傳」

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