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全球最大國王企鵝群族 35 年來大減九成 或由氣候變化、競爭等多種因素影響

2018/7/31 — 13:51

1982 年 Henry Weimerskirch 在科雄島上見到的國王企鵝情況。
Credit: Henry Weimerskirch

1982 年 Henry Weimerskirch 在科雄島上見到的國王企鵝情況。
Credit: Henry Weimerskirch

位於印度洋的法屬南部領地科雄島 (Ile aux Cochons) 上曾有著全球最大的國王企鵝群族。然而,最新刊於《南極科學》的研究顯示,當地國王企鵝數量在過去 35 年來大減近九成。

位處於非洲與南極中間的科雄島,屬於無人居住的克羅澤群島一部分。在 1982 年,法國生態學家 Henri Weimerskirch 的團隊首次登陸該島時,曾估計科雄島上當時有 200 萬隻國王企鵝。不過,從最新的衛星與直升機拍下的照片顯示,當地現時只餘不足 20 萬隻國王企鵝,情況出乎 Weimerskirch 意料之外,尤其當地國王企鵝的數目佔全球的 1/3 。

國王企鵝 (Aptenodytes patagonicus) 高約 90 厘米、重約 1.1-1.5 公斤,是所有企鵝品種中體型第二大,僅次於皇帝企鵝;現時國王企鵝有兩個亞種 A. p. patagonicusA. p. halli ,分別棲息於南美對出的福克蘭群島、南佐治亞及南三文治群島,以及印度洋和南太平洋最南端的島嶼上。國王企鵝家庭觀念較重,會共同撫養雛鳥但不會築巢,只會用腳與腹下皮膚孵蛋,父母會每隔數周至兩個月交替出海尋找食物,且不會隨季節而遷徙。

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問題是,為何科雄島上的國王企鵝在無人類直接影響下,數量仍會大幅減少?答案可能是氣候變化。

1997 年,強勁的厄爾尼諾現象使印度洋南部變暖,魚類和魷魚等國王企鵝賴以維生的食物,都游到遠離國王企鵝覓食範圍之外的地區生活。Weimerskirch 指,情況導致該島的國王企鵝數量下降,亦減低了剩餘企鵝繁殖成功的機會。

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有關厄爾尼諾

厄爾尼諾 (El Nino) 平均每二至七年就會發生,且每次強度均有所不同,是東太平洋赤道區域氣壓、水溫周期性變動,引致全球氣候出現連鎖反應的現象。

在正常情況下,東太平洋的海水較暖,並由風將暖水送到西太平洋地區如澳洲和印尼等。但厄爾尼諾會加熱大氣層,影響空氣流動的模式,令原本吹向西太平洋的風減弱甚至逆轉,致使東太平洋地區以至南美沿岸出現較多雨水,其水溫亦比正常高最多 4℃

此前, Weimerskirch 的研究亦顯示,以現時的氣候變化幅度,可能會使到克羅澤群島在本世紀中期已不再適合國王企鵝居住。對於國王企鵝來說遷移並不可行,因為克羅澤群島附近並無其他適合的島嶼供牠們生活。

而另一個影響當地國王企鵝數目大跌的原因可能是當地已過度擠逼。

有份贊助是次研究的法國國家科學研究中心在聲明中指,由於企鵝數目越多,個體之間的競爭就越激烈,因此一旦食物短缺就會引致群族數目急劇下降。研究亦強調這種「密度 — 依賴效應 (density-dependent effect) 」會因氣候變化而變得更嚴重。

此外鳥類霍亂亦可能是其中一個罪魁禍首,鳥類霍亂已影響了附近的馬里恩島和阿姆斯特丹島上的海鳥群族,當中包括這些島上的國王企鵝。不過,直至 團隊計劃於 2019 年初再登上科雄島前,無人能夠確定這是否屬實。團隊又懷疑島上有老鼠等入侵物種影響國王企鵝群族健康。

國際自然保護聯盟瀕危物種紅色名錄 (IUCN Red List) 現時將國王企鵝的保護現狀評為無危,但新數據將可能令 IUCN 重新評估國王企鵝現況。本年二月,亦曾有研究指南冰洋附近的國王企鵝數量可能在本世紀末劇減 70%

來源:
The Guardian, World's largest king penguin colony has declined by 90%, 30 July 2018

報告:
Weimerskirch, H., Le Bouard, F., Ryan, P.G. & Bost, C.A. (2018). Massive decline of the world’s largest king penguin colony at Ile aux Cochons, Crozet. Antarctic Science vol 30, issue 4 August 2018 pp236-242. doi: 10.1017/S0954102018000226

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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