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切葉蟻巢穴溫室氣體排放非同小可:甲烷釋放量為背景千倍

2019/1/2 — 17:46

切葉蟻,圖片來源:維基百科

切葉蟻,圖片來源:維基百科

切葉蟻 (Leafcutter ants) 以生產大量垃圾而聞名,例如當中的 Atta colombica 可以築構出浴缸大小、大腿高的巢穴,內裡不單有切下的樹葉,還有糞便、細菌與死去同伴。最新刊於《英國皇家學會報告 B:生物科學》更指這些「垃圾堆」可能是其中一個重要天然溫室氣體排放源頭。

有關切葉蟻

切葉蟻居於中南美洲亞馬遜雨林,因會切割葉子而得名。切葉蟻將該些被切下的葉子搬進巢穴後,再弄碎成黏糊以種出真菌,成為其主要食物來源。

美國蒙大拿大學生態學家 Fiona Soper 領導的團隊,分析了哥斯達黎加西南部 22 個 A. colombica 的巢穴溫室氣體排放量。團隊發現,在潮濕、缺氧環境下,巢穴中的細菌與真菌會製造大量甲烷 (methane, CH4) 與一氧化二氮 (nitrous oxide, N2O) 兩種溫室氣體。從巢穴滲出的 CH4 含量比周圍森林地面的排放量高約 20 倍,至於 N2O 更是背景水平的 1,000 倍或以上。

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數字令人震驚,亦與人類污水處理廠或農場糞池排放相若,這亦解釋到為何部份研究,在有切葉蟻居住的森林,不同地區的 CH4 及 N2O 水平可相差極大。

去年 12 月,刊於 Journal of Geophysical Research: Biogeosciences 的研究也指,另一種切葉蟻 Atta cephalotes 巢穴二氧化碳是正常泥土的 1-10 萬倍,其他生物可能亦有類似排放。而切葉蟻因道路發展清除天然障礙,更傾向居於人類建設附近,幫助其擴張,可能會額外增加溫室氣體排放。

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不過,現時學界並不清楚全球切葉蟻巢穴的總排放量為多少,難以估計其對氣候變化的影響。未來,學界將需要更深入探討自然生態與溫室氣體排放的關係。

來源:
Science, Leafcutter ant ‘compost piles’ produce potent greenhouse gases, 1 January 2019

報告:
Soper, F.M., Sullivan, B.W., Osborne, B.B., Shaw, A.N. & et al. (2019). Leaf-cutter ants engineer large nitrous oxide hot spots in tropical forests. Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences 286. doi: 10.1098/rspb.2018.2504

文/Alan Chiu 、審核/Edward Ho

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