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塑料世界

2015/4/17 — 12:05

George Thomas / flickr

George Thomas / flickr

在人類所使用的各種物料中,對文明起著最大促進作用的,無疑是我國東漢時由蔡倫所發明的紙。

在這之前,世界各地也曾出現過不同的書寫用物料。但無論是古埃及的莎草紙 (papyrus) 、中國古代的竹簡、古代歐洲的羊皮等,都分別因為太過易於腐爛、過於笨重、以及過於昂貴等理由而無法普及。紙張的出現和造紙技術的傳播(當然還加上日後印刷術的發展),令書籍這種知識記載工具能夠真正得以普及,從而大大加速了人類文明的進展。

隨著電影、電視和電腦的發展,人們多次預言紙本的書籍將會被淘汰,但預言最後也沒有成真。今天,互聯網發展神速,傳統的報紙和雜誌的確受到很大的威脅。但我們若是前往一些較大的書店逛逛,可以看到紙本書籍的出版不但沒有減少,反而有愈來愈蓬勃的趨勢。究竟日漸流行的電子書是否能夠完全取代紙本書籍,迄今還是一個未知之數。

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我們討論過的木、石、陶瓷、金屬、玻璃、紙等物料,最古老的已有數百萬年歷史,而就是最晚近的,也有過千年的歷史。但大家有沒有想過,我們今天最常接觸的一種物料,它的歷史至今還不足一百年呢?當然,本文的題目已經給出了答案。不錯,這種物料便是現代文明幾乎無處不在的塑料,香港人俗稱的塑膠。(留意「塑」字的正音是「朔」而不是「素」。)

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從化學構成的角度看,所謂「塑料」其實是一個十分龐大而多樣的物質家族,正式的名稱是「有機高分子聚合物 (organic polymers) 」,例子包括我們最常接觸的聚乙烯 (polyethylene) 、聚丙烯 (polypropylene) 和聚苯乙烯 (polystyrene) 等。它們基本上不存在於自然界之中,而必須由人類通過化學轉化和合成的方法製造出來。比起方才提過的物料,它們可說是第一種真正完全由人類發明的物料。

塑料成為我們日常生活的一部分,還只是上世紀第一次世界大戰以後的事情。顧名思義,塑料的最大特性便是它的可塑性,也就是說,可以透過倒模 (moulding) 而被做成任何形狀。此外,它在化學上的惰性(即不容易和其他物質產生化學反應)、價格廉宜、幾乎可被賦予任何顏色、也可被賦予不同特性(如不同的彈性、堅固程度、耐熱程度)等等優點,使它很快便現為現代文明不可或缺的一部分。

然而,世事總充滿著矛盾。塑料在化學上惰性既是它的優點,也成為了它的最大缺點。為什麼這麼說呢?原來正因為它不會跟其它物質出現化學反應,當它被棄置到自然環境之中時,它不會好像大部分天然物質一般受到風化或細菌的分解作用而「回歸自然」。結果是,過去一百年來人類大量製造出來的塑料物品,不斷在自然環境裡積累而做成了嚴重的污染。不少這些塑料更被棄置於海洋而隨著洋流漂越萬里。在一些遠離大陸的海島上,一些科學家竟在海鳥的胃裡,找到不少鳥兒誤以為是食物而吞進肚裡的塑料物品。

針對塑料使用的泛濫成災,外國一些環保團體正鼓吹我們多些恢復使用「生物可降解 (biodegradable) 」天然物料。此外,他們亦發起了一個名叫 “Kick the Bottle” 的運動,就是呼籲我們出外時盡量自備水瓶,而拒絕使用只是用來裝載清水的即用即棄塑料瓶子。(可悲的是使用這些瓶裝清水的風氣是愈來愈盛…)

塑料帶來的另一個問題,是在遇到火災而被猛烈燃燒時,會釋放出有害人體的有毒物質。

凡事往往有利亦會有弊,我們應該怎樣善用塑料,而盡量減低它帶來的壞處,可是對我們智慧的一項挑戰呢!

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